NASHVILLE, Tennessee – O deputado do Tennessee Justin Jones, um democrata, entrou com uma ação federal na terça-feira contestando sua expulsão em abril e as regras da Câmara que restringem os comentários dos legisladores de que os republicanos solicitaram o silêncio de Jones por parte de um dia em agosto.

Movido contra o presidente da Câmara, Cameron Sexton, e funcionários administrativos da Câmara, o processo no tribunal federal de Nashville argumenta que os republicanos bloquearam repetidamente Jones de falar durante o debate, violando os direitos de liberdade de expressão sob as constituições estadual e federal.

Além disso, a ação movida pelo membro do “Tennessee Three” de Nashville alega que seus direitos constitucionais ao devido processo foram infringidos pelo processo de expulsão.

Os republicanos destituíram Jones e o deputado Justin Pearson, um jovem democrata negro, por causa de seu protesto amplificado por megafone pedindo o controle de armas no plenário da Câmara, poucos dias depois de um tiroteio em uma escola primária cristã ter matado seis pessoas. Os republicanos pouparam a deputada democrata Gloria Johnson, que é branca, da expulsão por seu papel na manifestação por um voto.

Jones e Pearson foram rapidamente renomeados e depois reeleitos em eleições especiais, cada um atraindo uma onda de doações de campanha durante os poucos dias em que estiveram fora do cargo. Jones, Pearson e Johnson foram levados aos holofotes nacionais.

Além de buscar que a expulsão e as regras do debate da Câmara sejam declaradas inconstitucionais, o processo também diz que Jones deveria ser devolvido a um comitê do qual foi destituído; restaurou outros benefícios, incluindo o nível de antiguidade pré-expulsão; crédito de um ano inteiro no sistema de aposentadoria do estado; e concedeu outros danos e custos.

Os líderes do Partido Republicano disseram que as expulsões eram necessárias para evitar estabelecer um precedente de que as interrupções dos procedimentos da Câmara por parte dos legisladores através de protestos seriam toleradas. Eles disseram que as novas regras da Câmara promovem a civilidade, o respeito e a responsabilidade.

O escritório de Sexton não respondeu imediatamente a um pedido de comentário. Uma porta-voz da procuradora-geral do Tennessee, Amy Wilhite, disse que o escritório estava ciente do processo, mas ainda não recebeu uma cópia dos advogados de Jones.

A ação busca evitar que Sexton e o Estado “continuem a reprimir a dissidência, seja por meio das regras atualizadas da Câmara ou de outra forma, e busquem a restauração total dos benefícios, direitos e privilégios que lhe foram ilegalmente retirados”. [Jones] em retaliação por seu discurso protegido.”

A nova regra da Câmara que visa punir membros perturbadores foi aprovada para a sessão especial de agosto convocada pelo governador republicano Bill Lee em resposta ao tiroteio mortal em março na The Covenant School. A regra permite que os membros sejam silenciados de um dia para o resto do ano por não aderirem ao projeto de lei em debate.

No dia em que a Câmara votou pelo silenciamento de Jones, Sexton alertou-o sobre o perigo de chamar os projetos de lei do republicano de “repreensíveis” e “insultuosos”. Sexton duas vezes o descartou por dizer que os legisladores deveriam “parar de tentar colocar mais armas para iniciar um tiroteio em nossas escolas que não protegeria nossos filhos. O que é uma pequena Glock contra uma AR-15?” e depois dizer que o estado deveria financiar melhor a saúde mental nas escolas e aumentar os salários dos professores, em vez de colocar mais policiais nas escolas.

Além dos limites ao debate, os republicanos da Câmara também instituíram a proibição de o público segurar cartazes durante os procedimentos do plenário e do comitê. Um juiz do Tennessee impediu a aplicação da proibição de sinalização depois de concordar com ativistas dos direitos civis que a proibição provavelmente violava os direitos de liberdade de expressão. Em resposta, o estado escreveu que o juiz “proibiu legisladores devidamente eleitos de fazer cumprir as suas próprias regras devidamente promulgadas”.

Apenas alguns projetos de lei foram aprovados durante a tensa sessão especial, e nenhum deles fez qualquer mudança significativa no controle de armas. Não foi considerada uma proposta para manter as armas de fogo longe de pessoas que são consideradas uma ameaça para si mesmas ou para outras pessoas, o que Lee apoiou.

A sessão terminou em aspereza quando Sexton e Pearson pareceram ter uma breve interação física, onde ambos se acusaram de se empurrar momentos após o encerramento da Câmara. Pearson e Jones se aproximaram do palanque, cada um segurando uma placa pedindo controle de armas.

Jones é representado no processo pelo ex-procurador dos EUA, Jerry Martin, e por advogados de um escritório de advocacia que inclui o ex-procurador-geral dos EUA, Eric Holder. Holder serviu na equipe jurídica de Jones por vários meses.

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