MANCHESTER, Inglaterra – Enfrentando pesquisas de opinião sombrias e dúvidas crescentes, o primeiro-ministro do Reino Unido, Rishi Sunak, prometeu na quarta-feira aos eleitores céticos, e ao seu próprio Partido Conservador, que faria escolhas difíceis para “mudar fundamentalmente o nosso país”.

Dois dos seus planos mais ousados ​​num discurso na conferência anual do partido – cancelar um projecto ferroviário que já custou milhares de milhões e propor a proibição do fumo para a próxima geração – causaram definitivamente repercussões. Se isso se traduzirá em sucesso para o partido de centro-direita nas eleições do próximo ano é outra questão. As pesquisas de opinião realizadas nas últimas semanas colocaram o Partido Trabalhista, de centro-esquerda, com 15 a 20 pontos de vantagem.

Sunak disse a centenas de membros do partido reunidos numa sala de conferências em Manchester que não tem medo de tomar grandes decisões que proporcionem “sucesso a longo prazo” em vez de “vantagens a curto prazo”.

Ele disse que a prova foi sua decisão de restringir o difícil projeto High Speed ​​2 – uma linha ferroviária de alta velocidade, atrasada e com orçamento excessivo, planejada para ligar Londres e Manchester, 260 quilômetros a noroeste.

“A situação económica foi enormemente enfraquecida pelas mudanças nas viagens de negócios pós-covid”, disse Sunak, argumentando que continuar seria uma “abdicação da liderança”.

Outrora anunciado como o maior projecto de infra-estruturas da Europa, o HS2 pretendia reduzir os tempos de viagem e aumentar a capacidade entre Londres, a cidade de Birmingham, no centro de Inglaterra, e as cidades de Manchester e Leeds, no norte, com comboios de última geração a 400 km/h.

O seu custo mais do que triplicou em 12 anos, para 122 mil milhões de dólares, segundo algumas estimativas. O trecho Manchester-Leeds foi cortado pelo governo conservador em 2021, e a linha de alta velocidade terminará agora em Birmingham.

Sunak disse que isso libertaria 44 mil milhões de dólares para novos projectos rodoviários e ferroviários nas Midlands e no Norte, regiões que são menos ricas e menos bem ligadas do que o sul de Inglaterra.

O prefeito de Manchester, Andy Burnham, membro do Partido Trabalhista, de oposição, disse que a decisão enviou a mensagem de que “não podemos mais fazer coisas grandes e difíceis, e não acho que isso reflita bem na Grã-Bretanha”.

Juntamente com os compromissos de formar mais médicos e reformar o ensino secundário, Sunak disse que pretende introduzir uma proibição gradual do fumo, aumentando a idade legal para comprar cigarros “em um ano, todos os anos”.

“Isso significa que hoje em dia um jovem de 14 anos nunca conseguirá vender legalmente um cigarro e que ele e a sua geração poderão crescer sem fumar”, disse ele.

Grupos de saúde acolheram bem a ideia, iniciada pela Nova Zelândia. Mas pareceu a alguns conservadores um exemplo do “estado babá” ridicularizado pela ex-primeira-ministra Margaret Thatcher, um ícone conservador e ídolo político de Sunak. As ações das empresas de tabaco British American Tobacco e Imperial Brands caíram na Bolsa de Valores de Londres após o anúncio.

Sunak disse que os legisladores conservadores teriam liberdade de voto no Parlamento sobre a proibição de fumar.

Os rivais de Sunak já estão a disputar uma posição numa disputa pela liderança do partido que poderá seguir-se à derrota eleitoral. A ministra do Interior, Suella Braverman, usou o seu discurso na conferência para apelar à ala autoritária e defensora da lei e da ordem do partido, defendendo restrições mais duras à migração e uma guerra às proteções dos direitos humanos e aos valores sociais “despertados”.

Sunak repetiu a sua promessa de “parar os barcos” de migrantes que tentam chegar à Grã-Bretanha através do Canal da Mancha, o que envolve um plano controverso para deportar requerentes de asilo para o Ruanda que está a ser contestado nos tribunais.

Ele distanciou-se da afirmação de Braverman de que “o multiculturalismo falhou”, chamando o Reino Unido de “a democracia multiétnica de maior sucesso na Terra”.

“Estou orgulhoso de ser o primeiro primeiro-ministro britânico asiático”, disse Sunak. “Mas quer saber? Estou ainda mais orgulhoso por não ser grande coisa.”

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