CHICAGO – Uma foto de Dick Butkus zombando por trás de sua máscara encheu a capa da prévia da NFL de 1970 da Sports Illustrated, encimada pela manchete “O homem mais temido do jogo”. Os oponentes que acabaram sofrendo seus golpes violentos puderam testemunhar que isso não era um exagero.

Butkus, um middle linebacker do Chicago Bears cuja velocidade e ferocidade estabeleceram os padrões para a posição na era moderna, morreu quinta-feira, anunciou o time. Ele tinha 80 anos.

De acordo com comunicado divulgado pela equipe, a família de Butkus confirmou que ele morreu enquanto dormia em sua casa em Malibu, Califórnia.

Butkus foi All-Pro do time principal cinco vezes e chegou ao Pro Bowl em oito de suas nove temporadas, antes que uma lesão no joelho o obrigasse a se aposentar aos 31 anos. Fama em 1979, seu primeiro ano de elegibilidade. Ele ainda é considerado um dos maiores jogadores defensivos da história da liga.

“Dick Butkus foi um competidor feroz e apaixonado que ajudou a definir a posição de linebacker como um dos maiores nomes de todos os tempos da NFL. A intuição, resistência e capacidade atlética de Dick fizeram dele o linebacker modelo cujo nome estará para sempre ligado à posição e ao Chicago Bears, “, disse o comissário da NFL, Roger Goodell, em comunicado. “Também nos lembramos de Dick como um defensor de longa data de ex-jogadores e de jogadores de todos os níveis do jogo”.

Um momento de silêncio em homenagem a Butkus foi realizado antes dos Bears jogarem no Washington Commanders na noite de quinta-feira.

Aproveitando sua imagem de cara mais durão da sala, Butkus teve uma longa segunda carreira como locutor esportivo, ator de filmes e séries de TV e vendedor muito procurado de produtos que vão de anticongelante a cerveja. Quer o roteiro pedisse comédia ou drama, Butkus geralmente recorria a interpretar a si mesmo, muitas vezes com seu exterior rude mascarando um lado mais suave.

“Eu nunca sairia para machucar alguém deliberadamente”, respondeu Butkus irônico quando questionado sobre sua reputação em campo. “A menos que seja, você sabe, importante… como um jogo da liga ou algo assim.”

Butkus foi o raro atleta profissional que jogou toda a sua carreira perto de casa. Ele foi um astro linebacker, zagueiro e chutador no Chicago Vocational High, que passou a jogar na Universidade de Illinois. Nascido em 9 de dezembro de 1942, como o caçula de oito filhos, ele cresceu no South Side da cidade como torcedor do Chicago Cardinals, o rival dos Bears.

Mas depois de ser convocado na primeira rodada em 1965 pelos Bears e Denver Broncos (na época, membro da extinta American Football League), Butkus optou por permanecer em Chicago e jogar pelo fundador e técnico da NFL, George Halas. Os Bears também adicionaram o futuro running back do Hall da Fama, Gale Sayers, ao elenco daquele ano com outra escolha de primeira rodada.

“Ele era filho de Chicago”, disse o presidente do Bears, George McCaskey, neto de Halas, em comunicado. “Ele exalava o que é a nossa grande cidade e, não por coincidência, o que George Halas procurava num jogador: resistência, inteligência, instintos, paixão e liderança. “

Butkus herdou o cargo de middle linebacker de Bill George, um membro do Hall da Fama responsável por popularizar a posição na NFL. Em 1954, George abandonou sua postura de três pontos no meio da linha defensiva e começou cada jogada a vários passos de distância, um ponto de vista que lhe permitiu observar o desenrolar das jogadas e depois correr para a bola.

Butkus, no entanto, trouxe velocidade, agilidade e uma atitude de terra arrasada ao trabalho que seus antecessores apenas imaginaram. Ele interceptou cinco passes, recuperou seis fumbles e foi extraoficialmente creditado por forçar mais seis em seu ano de estreia, culminando com a primeira de oito aparições consecutivas no Pro Bowl. Mas sua reputação como disruptor ia muito além da capacidade de tirar o futebol.

Butkus batia alto nos corredores, os envolvia e os jogava no chão como uma boneca de pano. A revista Playboy certa vez o descreveu como “o jogador mais cruel, mais raivoso, mais durão e mais sujo” da NFL e um “animal, selvagem e subumano”. Descrições como essa nunca agradaram Butkus. Mas eles também eram difíceis de argumentar.

Vários oponentes alegaram que Butkus os cutucou no rosto ou os mordeu em engavetamentos, e ele reconheceu que durante os aquecimentos, “eu fabricava coisas para me deixar louco”. Quando o Detroit Lions revelou uma formação I contra o Bears no antigo Tigers Stadium, Butkus tirou todos os membros do “I” – o centro, o zagueiro, o zagueiro e o zagueiro – do jogo.

E ele nem sempre parou por aí. Várias vezes, Butkus colidiu com os portadores da bola bem além da linha lateral. Mais de uma vez ele os perseguiu nas pistas de corrida ao redor do campo e até nas arquibancadas.

“Apenas acertar as pessoas não era suficiente”, disse o companheiro de equipe Ed O’Bradovich. “Ele adorava esmagar as pessoas.”

Apesar desses esforços, os Bears perderam muito mais jogos durante sua gestão do que venceram, indo para 48-74-4. Lidando com problemas de tendão que começaram no ensino médio, Butkus sofreu uma grave lesão no joelho direito durante a temporada de 1970 e passou por uma cirurgia preventiva antes da próxima. Ele considerou uma segunda operação depois de ficar afastado dos gramados por nove jogos na temporada de 1973.

Quando um cirurgião lhe perguntou “como um homem na sua forma pode jogar futebol, ou por que você iria querer jogar”, Butkus anunciou sua aposentadoria em maio de 1974.

Logo depois, Butkus processou os Bears em US$ 1,6 milhão, alegando que recebeu cuidados médicos inadequados e devia os quatro anos de salário restantes em seu contrato. O processo foi encerrado em US$ 600 mil, mas Butkus e Halas não se falaram por cinco anos.

Butkus, assim como Sayers, nunca chegou à pós-temporada. Os Bears venceram o campeonato de 1963 e quando chegaram aos playoffs novamente em 1977, Butkus e Sayers já haviam partido.

Os Bears voltaram ao topo na temporada de 1985 com seu único campeonato no Super Bowl. Mas eles voltaram ao jogo do título apenas uma vez desde então. Butkus não conseguia entender por quê.

“Não há razão para que não possamos ou não devamos estar na corrida o tempo todo”, disse ele na comemoração do 100º aniversário do Bears em junho de 2019. “Eu sei que você tem essas escolhas de draft ou algo assim quando terminar primeiro o tempo todo. Como você pode explicar que a Nova Inglaterra esteve lá todos esses anos. Isso não está certo. Os Bears deveriam ser os únicos. “

Depois de deixar o futebol, Butkus se tornou uma celebridade instantânea. Ele apareceu em “The Longest Yard” em 1974 e em uma dúzia de longas-metragens nos 15 anos seguintes, bem como nas comédias “My Two Dads” e “Hang Time”. Ele também retornou aos Bears como analista de rádio em 1985 e substituiu Jimmy “The Greek” Snyder no programa pré-jogo “NFL Today” da CBS em 1988.

Através da Fundação Butkus, ele ajudou a estabelecer um programa num hospital do sul da Califórnia para incentivar exames precoces para detectar doenças cardíacas. Ele promoveu uma campanha para incentivar os atletas do ensino médio a treinarem e se alimentarem bem e a evitarem drogas que melhoram o desempenho.

A fundação supervisiona o Prêmio Butkus, criado em 1985 para homenagear o melhor linebacker do futebol universitário. Foi expandido em 2008 para incluir profissionais e jogadores do ensino médio.

“Dick tinha um jeito rude e talvez isso impedisse algumas pessoas de se aproximarem dele, mas na verdade ele tinha um toque suave”, disse McCaskey.

O Hall da Fama do Futebol Profissional baixou suas bandeiras para meio mastro em homenagem a Butkus.

“Jogando em uma época em que o middle linebacker se tornou uma das posições glamorosas do jogo – e vários dos contemporâneos de Dick também acabariam no Hall da Fama do Futebol Profissional – seu nome era mais frequentemente citado primeiro como o epítome do que foi necessário para se destacam no mais alto nível”, disse Jim Porter, presidente do Hall da Fama, em comunicado.

Butkus deixa sua esposa, Helen, e os filhos Ricky, Matt e Nikki. O sobrinho Luke Butkus treinou na faculdade e na NFL, inclusive no Bears.

foto ARQUIVO – O linebacker do Chicago Bears, Dick Butkus, faz uma pausa para recuperar o fôlego enquanto o ataque de seu time funcionava contra o Green Bay Packers durante um jogo de futebol americano da NFL em Green Bay, Wisconsin, 15 de novembro de 1970. Butkus, um temível linebacker intermediário do Bears, morreu, anunciou a equipe na quinta-feira, 5 de outubro de 2023. Ele tinha 80 anos. De acordo com um comunicado divulgado pela equipe, a família de Butkus confirmou que ele morreu enquanto dormia durante a noite em sua casa em Malibu, Califórnia (AP Photo, Arquivo)
foto ARQUIVO – O ex-linebacker do Chicago Bears, Dick Butkus, está cercado por memorabilia do futebol em sua casa em Malibu, Califórnia, 6 de janeiro de 2000. Butkus, um temível linebacker intermediário do time, morreu, anunciaram os Bears na quinta-feira, 5 de outubro de 2023 Ele tinha 80 anos. De acordo com um comunicado divulgado pela equipe, a família de Butkus confirmou que ele morreu enquanto dormia durante a noite em sua casa em Malibu. (Foto AP / Mark J. Terrill)
foto Julie Robison, de Jacksonville, Flórida, vestindo a camisa # 51 do Dick Butkus Chicago Bears antes de iniciar um jogo de futebol americano da NFL contra o Washington Commanders na quinta-feira, 5 de outubro de 2023, em Landover, Maryland. morreu, anunciou a equipe na quinta-feira. (Foto AP/Alex Brandon)
foto ARQUIVO – O ex-linebacker do Chicago Bears, Dick Butkus, posa com os fãs durante o jogo de futebol americano do time da NFL contra o Green Bay Packers em 10 de setembro de 2023, em Chicago. Butkus, um temível middle linebacker do Bears, morreu, anunciou a equipe na quinta-feira, 5 de outubro de 2023. Ele tinha 80 anos. De acordo com comunicado divulgado pela equipe, a família de Butkus confirmou que ele morreu enquanto dormia durante a noite em seu casa em Malibu, Califórnia (AP Photo / Nam Y. Huh, Arquivo)
foto ARQUIVO – Dick Butkus (51), do Chicago Bears, aperta a mão de Jim Grabowski, do Green Bay Packers, após um jogo de futebol americano da NFL em Chicago, em 26 de novembro de 1967. Butkus e Grabowski foram companheiros de equipe na Universidade de Illinois há vários anos. Butkus, um temível middle linebacker do Bears, morreu, anunciou a equipe na quinta-feira, 5 de outubro de 2023. Ele tinha 80 anos. De acordo com comunicado divulgado pela equipe, a família de Butkus confirmou que ele morreu enquanto dormia durante a noite em seu casa em Malibu, Califórnia (AP Photo / Charles Harrity, Arquivo)
foto ARQUIVO – Dick Butkus, ex-linebacker de Illinois e Chicago Bears, acena durante um intervalo como o primeiro homenageado do Hall da Fama do Atletismo de Illinois, durante o jogo de futebol americano universitário da NCAA de Illinois contra Minnesota, em 29 de outubro de 2016, no Memorial Stadium em Champaign, Ill. Butkus, um temível linebacker intermediário do Bears, morreu, anunciou a equipe na quinta-feira, 5 de outubro de 2023. Ele tinha 80 anos. De acordo com comunicado divulgado pela equipe, a família de Butkus confirmou que ele morreu durante o sono durante a noite em sua casa em Malibu, Califórnia (AP Photo/Bradley Leeb, Arquivo)
foto O placar exibe a imagem do jogador do Hall of Fame Chicago Bears, Dick Butkus, durante um momento de silêncio antes do início do primeiro tempo de um jogo de futebol americano da NFL entre o Washington Commanders e o Chicago Bears, quinta-feira, 5 de outubro de 2023, em Landover, Md. Butkus, o temível middle linebacker do Bears, morreu, anunciou a equipe na quinta-feira. (Foto AP/Alex Brandon)
foto ARQUIVO – O linebacker do Chicago Bears, Dick Butkus, posa para uma foto em 1970. Butkus, um temível linebacker intermediário do Bears, morreu, anunciou a equipe na quinta-feira, 5 de outubro de 2023. Ele tinha 80 anos. , A família de Butkus confirmou que ele morreu durante o sono durante a noite em sua casa em Malibu, Califórnia (AP Photo, File)
foto ARQUIVO – Lee Roy Caffee (60), Dick Butkus (51) e Phil Clark (39) do Chicago Bears tentam impedir John Hilton (86) do Green Bay Packers após uma recepção de passe durante um jogo de futebol americano da NFL em 15 de novembro de 1970, em Green Bay, Wisconsin. Butkus, um temível middle linebacker dos Bears, morreu, anunciou a equipe na quinta-feira, 5 de outubro de 2023. Ele tinha 80 anos. De acordo com comunicado divulgado pela equipe, a família de Butkus confirmou que ele morreu dormindo durante a noite em sua casa em Malibu, Califórnia. (AP Photo, File)
foto O linebacker do Hall da Fama, Dick Butkus, que foi nomeado All-Pro do primeiro time em cinco de suas nove temporadas com o Chicago Bears, relaxa em sua casa no subúrbio de Chicago Heights em 25 de outubro de 1972. Butkus, 80, morreu na quinta-feira. (AP/Larry Stoddard)

Galeria: Dick Butkus, 1942-2023

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