GANGTOK, Índia – As equipes de resgate encontraram mais corpos durante a noite enquanto escavavam detritos lamacentos e água gelada em busca de sobreviventes depois que um lago glacial rompeu uma barragem no nordeste do Himalaia, na Índia, destruindo casas e pontes e forçando milhares de pessoas a fugir.

As autoridades disseram que centenas de equipes de resgate recuperaram mais seis corpos na manhã de sábado, elevando o número de mortos para 47. Pelo menos 150 pessoas ainda estão desaparecidas.

A enchente começou pouco depois da meia-noite de quarta-feira, quando as águas de um lago glacial transbordaram, rompendo a maior barragem hidrelétrica do estado de Sikkim. As águas geladas caíram em cascata sobre cidades no vale abaixo, onde mataram dezenas de pessoas e carregaram alguns corpos a quilômetros de distância rio abaixo, onde foram encontrados no estado vizinho de Bengala Ocidental e Bangladesh, disse a polícia.

Desastres causados ​​por deslizamentos de terra e inundações são comuns na região indiana do Himalaia durante a estação das monções de junho a setembro. Os cientistas dizem que estes fenómenos estão a tornar-se mais frequentes à medida que o aquecimento global contribui para o derretimento dos glaciares locais.

A polícia disse que quase 4.000 turistas ficaram retidos em dois locais, Lachung e Lachen, no norte do estado, onde o acesso foi severamente restringido porque as inundações destruíram estradas. Mas o mau tempo tornou os esforços de resgate mais desafiantes, e as autoridades não conseguiram enviar helicópteros para ajudar as pessoas presas em áreas vulneráveis.

Cerca de 3.900 pessoas estavam atualmente em 26 campos de socorro criados pelo estado, disse o ministro-chefe, Prem Singh Tamang, no sábado. Dos 23 soldados do exército indiano que foram dados como desaparecidos anteriormente, um foi resgatado e oito morreram, disse o ministro da Defesa, Rajnath Singh, acrescentando que as operações de busca continuam.

Não ficou claro o que desencadeou a inundação mortal no estado montanhoso de Sikkim, a última a atingir o nordeste da Índia num ano de chuvas de monções invulgarmente fortes. Quase 50 pessoas morreram em inundações repentinas e deslizamentos de terra em agosto no estado vizinho de Himachal Pradesh. Em julho, chuvas recordes mataram mais de 100 pessoas em duas semanas no norte da Índia.

Especialistas apontaram chuvas intensas e um terremoto de magnitude 6,2 que atingiu o vizinho Nepal na tarde de terça-feira como possíveis contribuintes.

Mas a catástrofe também sublinha um dilema climático que opõe activistas ambientais locais, que consideram que as barragens nos Himalaias são demasiado perigosas, contra as autoridades que prosseguem uma agenda nacional de energia verde.

O projeto e a localização da barragem Teesta 3, com 6 anos de idade, a maior do estado de Sikkim, foram controversos desde o momento em que foi construída. Um relatório de 2019 compilado pela Autoridade de Gestão de Desastres do Estado de Sikkim identificou o Lago Lhonak como “altamente vulnerável” a inundações que poderiam romper barragens e causar grandes danos a vidas e propriedades.

Apesar dos riscos para as barragens devido à frequência crescente de condições meteorológicas extremas, o governo federal indiano pretende aumentar a produção das barragens hidroeléctricas da Índia para metade, para 70.000 megawatts, até 2030.

Prakash Chetri, funcionário da operadora da barragem Teesta 3, estava trabalhando no local quando ele e outros foram informados de que os níveis de água estavam aumentando e que deveriam evacuar. Quase uma hora depois, “vimos muita água – toda a barragem estava cheia de água”, disse ele, acrescentando que embora tenha tido sorte em escapar, outras 14 pessoas que trabalhavam com ele ainda estavam desaparecidas. “Eu estava correndo para salvar minha vida… naqueles momentos, pensei que este era o último dia da minha vida”, disse Chetri.

Onze pontes no Vale Lachen foram arrastadas pelas enchentes, que também atingiram oleodutos e danificaram ou destruíram mais de 270 casas em quatro distritos, disseram autoridades na sexta-feira.

Várias cidades, incluindo Dikchu e Rangpo, na bacia de Teesta, foram inundadas e escolas em quatro distritos foram fechadas até domingo, informou o departamento de educação do estado. As inundações também atingiram vários acampamentos militares, enterrando veículos em pés de lama, segundo imagens divulgadas pelos militares indianos.

As geleiras do Himalaia poderão perder 80% do seu volume se o aquecimento global não for controlado, de acordo com um relatório do Centro Internacional para o Desenvolvimento Integrado de Montanhas.

No mês passado, rompimentos de barragens causados ​​pela tempestade Daniel causaram danos devastadores à cidade de Derna, na Líbia.

Em Fevereiro de 2021, inundações repentinas mataram quase 200 pessoas e destruíram casas no estado de Uttarakhand, no norte da Índia.

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