O que é mais gratificante para um investidor anjo do que o retorno do papel em uma startup? Uma aquisição que transforma esses retornos de papel em um pagamento em dinheiro, ao mesmo tempo que mantém ações da empresa. “O retorno após a diluição foi oito vezes maior que o meu investimento”, disse Selma Ribica em uma entrevista ao TechCrunch recentemente. “Mantive algumas ações da nova entidade, mas a grande maioria era em dinheiro.”

Ribica atualmente atua como sócia geral da First Circle Capital, uma empresa de capital de risco especializada em fintech SaaS, ou fintech 2.0, como ela chama. Ela fez seu investimento anjo na Expensya, uma startup de gestão de despesas com sede em Túnis e Paris, que foi adquirida em junho passado pela empresa de private equity Medius por um valor ligeiramente superior a US$ 100 milhões, segundo fontes familiarizadas com o negócio.

Apenas algumas empresas tecnológicas africanas ou focadas em África foram adquiridas por mais do que esse montante: InstaDeep para BioNTech, Sendwave para WorldRemit, DPO Group para Network International e Paystack para Stripe. Tal como a InstaDeep, a aquisição da Expensya sublinha o potencial dos produtos fundados em África para servir os mercados globais e posteriormente serem adquiridos por empresas maiores.

Durante anos, o capital de risco experimentou globalmente uma tendência de alta, e África, embora tarde para a festa, percebeu antes que as coisas piorassem para a classe de ativos no segundo semestre de 2022. Antes da crise, os investidores locais encorajaram principalmente as startups africanas a concentrarem-se em construir soluções para o continente, com a promessa de que o capital o seguiria. A construção de produtos globais foi muitas vezes uma reflexão tardia, especialmente porque as soluções locais, especialmente as fintechs, demonstraram oportunidades de saída ao visarem apenas mercados dentro do continente.

No entanto, houve uma mudança notável nesta narrativa nos últimos 18 meses. À medida que as startups africanas se esforçam por desenvolver soluções para os desafios locais, enfrentam agora ventos contrários e desafios macroeconómicos que estão fora do seu controlo. As economias dos mercados tecnológicos mais proeminentes do continente — Nigéria, Quénia e Egipto — estão actualmente a debater-se com problemas de desvalorização cambial, resultando num crescimento estagnado ou mais lento das receitas em termos de dólares para as startups que operam nestes mercados, diminuindo assim as suas avaliações aos olhos da economia global. investidores.

Em resposta, os investidores estão agora a incentivar as startups a explorarem estratégias para salvaguardar as suas receitas, reacendendo discussões sobre a importância de os fundadores locais adotarem uma mentalidade global ao desenvolverem os seus produtos. Essa mentalidade foi essencial desde o início para fundadores como Karim Jouinifundador e CEO da Despesas.

“A adoção de um foco global ocorreu quase desde o primeiro dia por vários motivos. Independentemente do que você está construindo como empresa, a Tunísia é um mercado muito pequeno que não está suficientemente integrado com os seus vizinhos”, disse Jouini em entrevista ao TechCrunch. “É um país com um nível de rendimento médio e com empresas que não estão necessariamente maduras o suficiente para se interessarem pela gestão de despesas. Suas empresas ainda estão implantando o primeiro CRM ou ERP. Portanto, desde o início, procuramos construir um produto que fosse para mercados onde as empresas estão maduras e estão na fase em que estão olhando para a produtividade dos funcionários e para a gestão de gastos.”

De Túnis à Europa

Fundada por Jouini e pelo CTO Jihed Othmani em 2014, a Expensya é especializada em soluções automatizadas de gestão de despesas personalizadas para empresas europeias. Seu software permite que as empresas implementem gastos autônomos dentro de regras e limites predefinidos, otimizando tempo e simplificando os processos de despesas dos funcionários. Quando integrado a aplicativos ERP, o Expensya ajuda as equipes financeiras a supervisionar e rastrear despesas comerciais e a facilitar procedimentos simplificados de reembolso de pessoal.

A startup de gestão de despesas, concebida para apoiar empresas de todas as dimensões na automatização das suas despesas profissionais, foi lançada primeiro em França, aproveitando a rede do CEO e a experiência de mais de uma década de trabalho para Parrot, Musiwave e Microsoft. O primeiro conjunto de clientes da Expensya, que tinha entre 1.000 e 10.000 funcionários, operava em vários países europeus — como resultado, a startup rapidamente adaptou seu produto para funcionar nesses outros países, lidando com impostos e certificações locais ao longo do caminho, o que catalisou seu movimento para Espanha e Alemanha.

E apesar da aparente vantagem da proximidade com a Europa, ser uma startup tunisina apresentava os seus desafios. Em primeiro lugar, navegar no mercado europeu razoavelmente protegido da concorrência externa devido a leis como o GDPR era um obstáculo significativo. A conformidade com o GDPR exigiu o estabelecimento de operações na Europa e o estabelecimento de equipes locais fortes em vendas e marketing foi crucial para a startup vender para grandes empresas; montou equipes na França, Espanha e Alemanha para atender a esse requisito e competir contra Concur, Nautilus e N2F.

“Às vezes, havia um pouco de hesitação por parte desses grandes clientes ao usar um produto construído por uma startup africana. Para eles, queriam saber se a nossa qualidade era suficiente para eles ou tão boa quanto a dos produtos americanos ou europeus”, acrescentou Jouini. “Então investimos muito para ter o melhor produto da cidade. Se você observar as classificações públicas de soluções como a nossa na App Store ou no Google Play, verá que somos os mais bem avaliados do mercado em comparação com a concorrência europeia, porque nos concentramos em garantir que a qualidade nunca seja um tópico, porque isso seria leve-nos de volta ao fato de você ser uma startup africana e, portanto, os padrões poderiam ser mais baixos.”

Definir e manter um produto de alta qualidade muitas vezes depende da base de talentos de uma startup. Embora exista uma grande quantidade de indivíduos jovens e talentosos, especialmente em engenharia e outras áreas técnicas na Tunísia e em África, a escassez de gestores e líderes experientes, também devido à falta de empresas SaaS bem-sucedidas a nível local, representava um obstáculo à medida que a Expensya crescia, reconheceu Jouini. .

Geralmente, a emigração reduziu ainda mais a disponibilidade de talentos experientes em África, com muitos indivíduos qualificados a optar por procurar oportunidades na Europa ou nos EUA. Estes factores contribuem para o desafio das startups africanas competirem com as suas congéneres globais.

Parte de uma história de sucesso global

No entanto, o posicionamento de talentos é uma faca de dois gumes. Apesar da escassez de talentos, a Expensya beneficiou de despesas operacionais mais baixas do que empresas similares que operam na Europa. Além disso, se as startups em Paris lutassem para atrair os 5% melhores devido à forte concorrência de gigantes tecnológicos como Google e Microsoft nas suas regiões, a Expensya poderia atrair os 5% melhores talentos na Tunísia devido à sua visibilidade como uma das empresas mais bem financiadas do país. e startups com recursos.

Jouini também sublinha que, embora a Expensya, nascida em Tunes, mas com sede em Paris, fosse vista como apenas mais uma empresa SaaS entre muitas outras na Europa, os seus funcionários e os primeiros investidores acreditavam que contribuíam para algo único em África e mantinham uma perspetiva otimista sobre o seu potencial.

“Quando nossos funcionários ingressam e passam algum tempo aqui, eles têm um engajamento que vai além do salário e do trabalho. É a sensação de construir algo grande, que na verdade é um verdadeiro diferencial”, afirmou. “É um sentimento sobre o qual talvez não se fale o suficiente: a ânsia das pessoas em África, ou pelo menos nos países que conheço, em contribuir para uma história de sucesso global.”

No ano passado, esse otimismo partilhado entre investidores e funcionários tornou-se realidade.

Depois de operar por mais de oito anos e arrecadar cerca de US$ 30 milhões, incluindo uma Série B de US$ 20 milhões com uma avaliação pós-dinheiro de US$ 83 milhões em 2021, a Expensya foi adquirida – e seus funcionários tornaram-se parte de uma experiência que permanece indefinida para muitos de seus colegas no ecossistema tecnológico africano.

Dos 190 funcionários da empresa no momento da aquisição, 110 estavam baseados na Tunísia. Esses funcionários, incluindo funcionários anteriores que trabalharam no escritório da Expensya em Túnis, totalizando 180 acionistas, ganharam coletivamente US$ 10 milhões com a aquisição, conforme divulgado por Jouini durante a teleconferência. Ele mencionou que dois terços desse valor estavam em dinheiro. “Algumas pessoas ganharam entre US$ 200 mil e US$ 250 mil. Não é exatamente um dinheiro que muda vidas, mas certamente muda o caminho”, comentou Jouini, que agora atua como chefe de produto e tecnologia na Medius, sobre os saques dos funcionários.

Medius, o conglomerado sueco apoiado por proeminentes empresas europeias de capital privado, há anos que pretende estabelecer um conglomerado global de automação de CFO, fazendo várias aquisições, incluindo a Expensya, no Reino Unido, nos EUA e na Suécia. A integração dessas soluções cria uma oferta mais coesa e robusta para a Medius. Geograficamente, também dá à empresa de capital privado e às suas subsidiárias um alcance mais amplo em toda a Europa e América do Norte, mesmo que a Expensya, por exemplo, continue a operar de forma independente. Antes da sua aquisição, a Expensya disse que duplicou a sua receita recorrente nos dois anos anteriores e aumentou a sua base de clientes para 6.000 empresas e 700.000 utilizadores individuais ativos espalhados por 100 países.

Eventos de aquisição como Expensya e Instadeep são dignos de nota, pois mostram que as startups africanas podem completar um ciclo completo, beneficiando não apenas business angels e VCs, mas também funcionários. Embora a escala esteja longe da do Vale do Silício ou de ecossistemas tecnológicos mais maduros, representa um avanço positivo. Estas partes interessadas irão provavelmente investir em startups ou mesmo lançar os seus próprios empreendimentos, contribuindo para o crescimento do ecossistema tecnológico de África.

“O Expensya foi construído de forma muito eficiente. Quando você olha para o retorno sobre o capital, a relação receita/investimento e o número de funcionários, é uma estrutura supereficiente que conseguiu escalar para milhões de dois dígitos em receitas, mantendo uma avaliação modesta em comparação com modelos semelhantes na Europa”, disse Ribica, o ex-executivo da M-Pesa que fez investimentos em fintechs como Qonto e Bamboo. “Devíamos encorajar mais startups africanas a construir e competir a nível global e a criar empregos bem remunerados nos seus países, onde há muitos talentos de engenharia locais, para que não deixem os seus países de origem em busca de empregos na Europa e nos EUA. Esta é a visão.”

Para produtos empresariais como o Expensya, crescer localmente pode ser mais desafiador do que expandir internacionalmente devido à menor maturidade do mercado e à tomada de decisões mais lenta. Jouini aconselha os fundadores a se concentrarem na venda de seus produtos e fazerem ajustes o mais rápido possível. “Não perca muito tempo fazendo engenharia excessiva”, diz ele. “Vender e fechar clientes, e aprender com eles, é como você torna seu produto SaaS local ou global.” Em segundo lugar, Jouini e Ribica incentivam os fundadores a priorizar o talento e contratar simultaneamente para o presente e o futuro, ao mesmo tempo que partilham capital ao longo do caminho e os fazem sentir-se parte de uma jornada.

Etapa um: construir o produto; estágio dois: lançar o produto com alguns clientes, ajustá-lo, melhorá-lo, construir uma Proposta de Venda Única (USP); estágio três: construir, recrutar, reter, é assim que você estabelece uma máquina de vendas corporativa e depois escala”, observou Ribica.

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