Quando 70 reitores de universidades se reuniram para uma cimeira no final de Janeiro, o tema que estava na cabeça de todos era a crise em Harvard.

Os anfitriões da cimeira trataram a universidade, castigada por acusações de mimar o antissemitismo, como um estudo de caso de escola de negócios sobre liderança no ensino superior, completo com uma apresentação de slides sobre a sua reputação em queda livre.

O slide matador: “Boeing e Tesla têm níveis de agitação negativa semelhantes aos de Harvard”.

Por outras palavras, Harvard, um símbolo secular de excelência académica, estava a gerar tanta atenção negativa como um fabricante de aviões que viu um painel de porta cair do céu e uma empresa automóvel com um diretor-executivo inconstante e vários recalls.

Jeffrey Sonnenfeld, professor da Escola de Administração de Yale, organizou a cúpula. “Apesar dos quase 400 anos de história, o valor do valor da marca não é nem de longe tão permanente como os administradores de Harvard pensam que é”, disse ele numa entrevista. “Costumava haver um termo na indústria para algo ser o Cadillac da indústria. Bem, o próprio Cadillac, você sabe, infelizmente não é mais o Cadillac da indústria.”

Muitos dos presidentes presentes na cimeira consideraram a erosão da marca Harvard como um problema não só para a escola, mas também, por extensão, para todo o empreendimento do ensino superior. Se Harvard não conseguiu se proteger, o que aconteceria com todas as outras instituições? Poderá a liderança de Harvard encontrar uma resposta eficaz?

Houve indícios de uma abordagem mais assertiva por parte de Harvard na segunda-feira, quando a universidade anunciou que estava investigando “tropos antissemitas profundamente ofensivos” postados nas redes sociais por grupos de estudantes e professores pró-palestinos. Os grupos postaram ou republicaram material contendo um antigo desenho animado de um marionetista, com a mão marcada por um cifrão dentro de uma estrela de David, linchamento de Muhammad Ali e Gamal Abdel Nasser.

Harvard tomou esta medida numa altura em que o Comité de Educação e Força de Trabalho da Câmara começou a examinar minuciosamente o seu historial em matéria de anti-semitismo. Na sexta-feira, o comité emitiu intimações ao presidente interino de Harvard, ao chefe do conselho de administração da escola e ao seu gestor de investimentos, numa ampla busca por documentos relacionados com a forma como a universidade lidou com as alegações de anti-semitismo no campus. A ameaça das intimações levou o PEN America, grupo de escritores que defende a liberdade acadêmica, a alertar contra uma expedição de pesca.

Há também um ação judicial contra Harvard, chamando a universidade de “um bastião de ódio e assédio antijudaico desenfreado”, bem como investigações federais sobre acusações de que a universidade ignorou tanto o anti-semitismo como a islamofobia no campus.

Executivos corporativos e grandes doadores, incluindo o executivo de fundos de hedge Ken Griffin, ameaçaram reter dinheiro e abster-se de contratar estudantes de Harvard que defenderam as atrocidades cometidas pelo Hamas no ataque a Israel em 7 de outubro. fazer alegações de plágio contra funcionários universitários, como parte de um ataque aos programas de diversidade, equidade e inclusão.

Já há provas de danos à reputação: uma queda de 17% no número de estudantes que se candidataram a Harvard para decisões de admissão antecipada este ano. Outras escolas da Ivy League tiveram aumentos.

Os ataques “obviamente perturbaram Harvard, em termos da sua mais alta liderança”, disse Randall Kennedy, professor de direito de Harvard. “Eles minaram o moral. Foi um ataque muito eficaz.”

Dentro de Harvard, os membros do corpo docente e os estudantes procuram algum sinal dos responsáveis ​​da universidade, incluindo o principal conselho de administração, a Harvard Corporation, sobre a sua futura direcção.

Em um entrevista na semana passada, com a revista Harvard, Alan Garber, o presidente interino da universidade, descreveu alguns esforços para aliviar a tensão, aplicando regras contra manifestações perturbadoras e oferecendo uma série de eventos destinados a encorajar o diálogo em vez do conflito entre estudantes e membros do corpo docente.

São boas medidas, disse Dara Horn, romancista que no ano passado fez parte de um comité para aconselhar o presidente de Harvard sobre como combater o anti-semitismo. Ela observou que muitos estudantes não se relacionavam com pessoas de quem discordavam e não sabiam como.

“Essa atitude é o fim da educação”, disse a Dra. Horn, que publicou um artigo sobre sua experiência em Harvard no The Atlantic. “Para mim, isso é uma espécie de base.”

Alex Bernat, júnior de Harvard e membro do conselho do Chabad, um grupo de estudantes judeus, disse na terça-feira que a resposta rápida da universidade às postagens anti-semitas esta semana foi um bom sinal. Mas ele temia que alguns membros de um grupo de professores pró-Palestina que republicou o material antissemita tivessem poder sobre as carreiras acadêmicas de estudantes judeus e israelenses.

Os grupos que publicaram o material removeram-no na segunda-feira e disseram que o seu aparente endosso a imagens anti-semitas foi inadvertido.

Mesmo assim, a Harvard Corporation tem estado relativamente quieta, a não ser para confirmar que a sua líder, Penny Pritzker, uma filantropa e ex-funcionária da administração Obama, permaneceria e conduziria uma nova busca presidencial, tal como liderou aquela que escolheu a anterior. presidente, Claudine Gay.

A Corporação atraiu críticas por sua escolha e apoio ao Dr. Gay, que renunciou em 2 de janeiro após um alvoroço devido ao seu testemunho ao Congresso de que pedir o genocídio dos judeus não era necessariamente uma violação do código de conduta de Harvard, dependendo do contexto.

A Corporação foi criticada por não ter agido mais rapidamente para resolver o assunto, “deixando a universidade balançar ao sabor do vento”, como Steven Pinker, um franco professor de psicologia, disse numa entrevista. (Ele rapidamente observou que não havia pedido a demissão do Dr. Gay.)

Entre alguns membros do corpo docente, porém, há uma sensação de que a universidade pode ir longe demais para apaziguar os seus críticos.

Na audiência do Congresso em dezembro que condenou o Dr. Gay, Virginia Foxx, uma republicana da Carolina do Norte, destacou um aula em Harvard, “Raça e racismo na formação dos Estados Unidos como uma potência global”, como um exemplo de “ideologia em ação”.

O professor daquela turma, Khalil Gibran Muhammad, disse que a acusação era “absurda” e que a aula inclui leituras sobre a história do anti-semitismo nos Estados Unidos. Ele disse estar preocupado com o fato de que as novas regras de conduta adotadas em setembro, proibindo a discriminação por “crenças políticas”, levariam os alunos a reclamar se, como o Dr. Foxx, se opusessem ao conteúdo de suas aulas.

“Os negros proeminentes nesta universidade têm motivos para se preocupar” com a possibilidade de suas credenciais serem questionadas, disse ele.

Na atmosfera tensa, as boas intenções por vezes levaram a problemas.

A decisão de Harvard de criar grupos de trabalho sobre anti-semitismo e islamofobia no campus – geralmente a mais anódina das respostas institucionais – enfrentou problemas no final de Janeiro, depois de Derek Penslar, um proeminente estudioso de estudos judaicos, ter sido escolhido para co-presidir o grupo de trabalho anti-semitismo.

Os críticos opuseram-se à sua nomeação, citando uma carta aberta assinada pelo Dr. Penslar e outros académicos e publicada antes dos ataques de 7 de Outubro, acusando Israel de ser “um regime de apartheid”. Os críticos zombaram das suas observações, citadas na imprensa judaica, dizendo que o grau de anti-semitismo em Harvard tinha sido exagerado.

O fracasso de Harvard em antecipar a resposta cética à nomeação do Dr. Penslar aponta para uma liderança que é demasiado insular, de acordo com David Wolpe, um rabino proeminente e professor visitante na escola de teologia de Harvard.

“Há uma incapacidade da universidade de ver como isso seria visto, e há uma falta de habilidade que é desanimadora para muitos dos estudantes, professores e funcionários judeus”, disse o rabino Wolpe.

Dr. Penslar, que continua co-presidente da força-tarefa, recusou-se a comentar este artigo. Seus apoiadores se irritaram com o que consideraram uma crítica fácil a um estudioso respeitado.

“O fato de ele ter sido vetado, de fora, por expressar seus pontos de vista – especialmente considerando que são pontos de vista bastante convencionais – é apenas um precedente terrível, terrível”, disse Steven Levitsky, professor de estudos latino-americanos e governo em Harvard. Ao contrário do retrato público, o Dr. Penslar é “um sionista declarado”, disse o Dr.

Alguns ex-alunos estão tentando agitar as coisas. Vários candidatos independentes montaram uma campanha por assentos no Conselho de Supervisores de Harvard, o segundo órgão dirigente da universidade. Os candidatos não conseguiram reunir assinaturas de petições suficientes para ir às urnas, mas prometeram continuar pressionando.

Um desses candidatos, Sam Lessin, formado em Harvard em 2005 e capitalista de risco, disse que o próprio processo eleitoral expôs os problemas com a liderança.

O sistema de governação de Harvard é “quase como uma organização em tempos de paz”, não adequado para navegar em águas turbulentas, disse ele. Os candidatos ao Conselho de Supervisores são normalmente nomeados através da associação de ex-alunos, e a posição é muitas vezes vista como “uma recompensa glorificada por ser um incentivador”.

Alguns membros do corpo docente também estão se organizando. Cerca de 170 professores de Harvard juntaram-se a um conselho para a liberdade académica, co-fundado na Primavera passada pelo Dr. Pinker, para contrariar o que ele descreve como “uma monocultura intelectual”.

O Dr. Pinker acredita que se Harvard tivesse adoptado uma política de neutralidade institucional e se abstivesse de tomar posições sobre questões incómodas da actualidade, alguma da agonia dos últimos meses poderia ter sido evitada.

“As universidades deveriam abandonar o hábito de fazer mini-sermões sempre que há um evento nas notícias”, disse ele.

Pinker tem como hobby colecionar manchetes e charges que zombam dos problemas de reputação de Harvard. Um adesivo em sua coleção diz: “Meu filho não foi para Harvard”.

Apesar de tudo isso, porém, Harvard “ainda tem a marca, tem o legado”, disse Pinker. “Se vai voltar aos trilhos, não sei. Eu suspeito que sim.

Stéphanie Saulo relatórios contribuídos. Sheelagh McNeill contribuiu com pesquisas.

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