O presidente Biden disse na segunda-feira acreditar que os negociadores estavam se aproximando de um acordo que interromperia as operações militares de Israel em Gaza dentro de uma semana em troca da libertação de pelo menos alguns dos mais de 100 reféns detidos pelo Hamas.

Falando aos repórteres durante uma parada em Nova York, Biden fez a avaliação mais esperançosa das negociações sobre reféns feita por qualquer figura importante em muitos dias, sugerindo que a guerra pode estar perto de um grande ponto de inflexão.

“Espero que até o final do fim de semana”, disse ele quando questionado pelos repórteres sobre quando esperava o início de um cessar-fogo. “Meu conselheiro de segurança nacional me disse que estamos perto. Estamos perto. Ainda não terminamos. Minha esperança é que na próxima segunda-feira teremos um cessar-fogo.”

O presidente fez os comentários espontaneamente em resposta a perguntas durante uma visita a uma sorveteria depois de gravar um segmento no talk show noturno de Seth Meyers. Eles ocorreram em meio a um período ativo de negociações na região, quando o gabinete de guerra de Israel aprovou no fim de semana os termos gerais de um acordo que envolveria uma trégua de seis semanas para a libertação de cerca de 40 reféns. Espera-se que uma delegação israelense se reúna no Catar com intermediários dos Estados Unidos, Egito e Catar.

Um acordo para um cessar-fogo prolongado poria fim ao bombardeamento israelita na Faixa de Gaza, que matou milhares de palestinianos e criou uma crise humanitária. Poderia também proporcionar uma abertura para um aumento na assistência humanitária a Gaza, onde há escassez de alimentos, água, electricidade e outros bens básicos.

Um acordo negociado seria um momento dramático, e talvez decisivo, no conflito de quase cinco meses no Médio Oriente e poderia levar à libertação dos seis reféns americanos restantes, que estavam entre os mais de 200 capturados e levados para Gaza quando o Hamas atacou Israel em 7 de outubro. Cerca de 1.200 pessoas foram mortas em Israel.

Também poderá eventualmente significar a liberdade de dezenas de outros reféns ainda em cativeiro. As suas famílias têm levado a cabo uma campanha de pressão em Israel e em todo o mundo para exigir a sua libertação, mesmo quando Israel respondeu aos ataques do Hamas com um feroz ataque terrestre e aéreo.

Biden não entrou em detalhes na segunda-feira sobre os detalhes de um cessar-fogo ou sobre se o primeiro-ministro Benjamin Netanyahu, de Israel, havia assinado um acordo. Mas a avaliação do presidente de que seria possível chegar a um acordo dentro de uma semana foi a indicação mais clara de progresso em várias semanas.

Para Biden, ajudar a orquestrar um acordo duradouro para pôr fim aos combates pode ser um passo significativo para resolver uma difícil vulnerabilidade política enquanto procura um segundo mandato na Casa Branca.

Durante meses, ativistas palestinos nos Estados Unidos têm atacado Biden pelo que consideram ser o seu fracasso em fazer mais para evitar mortes de civis em Gaza. Os manifestantes têm perseguido o presidente na maioria dos seus eventos públicos nas últimas semanas, por vezes agitando cartazes chamando-o de “Joe do Genocídio”.

Essa raiva provavelmente ficará evidente na terça-feira, quando os eleitores democratas em Michigan forem às urnas para escolher o candidato presidencial do partido. Alguns ativistas em Michigan, onde vivem muitos palestinos-americanos, instaram os eleitores a protestar contra a posição de Biden em relação a Gaza, votando em “não comprometido” nas primárias.

O momento da resposta de Biden a uma pergunta espontânea de um repórter pode minar esse esforço e ajudar o presidente a mostrar força nas primárias.

Os esforços para garantir o fim dos combates estão em andamento desde os primeiros dias da guerra, embora o presidente e os seus assessores tenham defendido repetidamente a responsabilidade de Israel na resposta ao pior ataque terrorista da sua história.

Ao mesmo tempo, a administração tem estado sob pressão crescente para conter o governo de Israel à luz do crescente número de mortos em Gaza, que as autoridades de saúde de Gaza dizem ser agora superior a 29.000, a maioria deles civis. Em Novembro, os Estados Unidos ajudaram a mediar uma breve pausa nos combates que levou à libertação de cerca de 100 reféns. O ataque militar de Israel continuou depois da pausa ter sido interrompida devido a divergências com o Hamas.

Nas últimas semanas, os negociadores expressaram otimismo de que as negociações entre as partes têm caminhado na direção certa. Mas as discussões decorreram num contexto de ameaças de Netanyahu de que as forças do país estavam preparadas para um grande ataque a Rafah, na parte sul de Gaza.

Mais de um milhão de civis, muitos dos quais fugiram dos bombardeamentos de Israel no norte de Gaza, estão reunidos em Rafah, e organizações humanitárias alertaram que um grande ataque de Israel poderia matar mais milhares de pessoas.

Biden conversou com Netanyahu em 15 de fevereiro, e funcionários da Casa Branca disseram em um resumo da ligação que os dois homens “discutiram as negociações em andamento sobre reféns” e que o presidente “reafirmou seu compromisso de trabalhar incansavelmente para apoiar a libertação de todos os reféns.”

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