Num bairro de Jerusalém, residentes judeus ultraortodoxos aplaudiram um soldado que regressava do serviço militar. Num seminário religioso, estudantes igualmente devotos reuniram-se para ouvir um oficial falar sobre os seus deveres militares. E numa sinagoga frequentada por alguns dos judeus mais praticantes do país, os membros devotaram um rolo da Torá em memória de um soldado morto em Gaza.

O ataque liderado pelo Hamas a Israel em Outubro passado provocou lampejos de maior solidariedade entre sectores da minoria judaica ultra-ortodoxa de Israel e a corrente dominante secular, à medida que os receios de uma ameaça partilhada aceleraram a integração de alguns dos cidadãos mais insulares de Israel.

À medida que a guerra de Israel em Gaza se arrasta e os reservistas israelitas são chamados a cumprir missões prolongadas ou adicionais, as divisões há muito latentes sobre isenções militares para os judeus mais religiosos do país estão novamente no centro de um debate nacional.

Mas agora, na sequência do dia mais mortal de ataques contra judeus desde o Holocausto, partes da crescente comunidade de judeus ultra-ortodoxos de Israel, conhecidos em hebraico como Haredim, estão a reconsiderar o seu papel na estrutura da nação. Um número invulgarmente elevado manifestou apoio ou interesse no serviço militar, de acordo com dados de sondagens e estatísticas militares, embora a grande maioria dos Haredim ainda espere manter a sua isenção.

Desde a fundação de Israel, há 76 anos, os Haredim têm tido uma relação tensa com os seus vizinhos seculares, em parte devido aos benefícios que a pequena comunidade ultraortodoxa foi garantida nessa altura num acordo entre líderes religiosos e seculares.

Ao contrário da maioria dos israelitas, para quem o serviço militar é obrigatório, os Haredim estão isentos do recrutamento para se concentrarem no estudo religioso. Eles também recebem subsídios estatais substanciais para manter um sistema educacional independente que evita a matemática e as ciências para o estudo das Escrituras.

À medida que o número de judeus ultraortodoxos explodiu – para mais de um milhão de pessoas hoje, cerca de 13 por cento da população de Israel, contra cerca de 40 mil em 1948 – esses privilégios e isenções levaram ao ressentimento por parte dos israelitas seculares. Muitos israelitas sentem que o seu próprio serviço militar e os seus impostos proporcionam protecção física e recompensa financeira a uma comunidade subempregada que dá pouco em troca. Os esforços seculares para atrair os ultra-ortodoxos para o exército e para a força de trabalho irritaram muitos Haredim, que vêem o serviço militar como uma ameaça às suas vidas de devoção religiosa.

O exército pode finalmente vir atrás de alguns Haredim, quer eles gostem ou não. O governo do primeiro-ministro Benjamin Netanyahu enfrenta um prazo iminente para prorrogar a sua isenção ou começar a incluí-las no projecto.

A decisão, que opõe alguns legisladores Haredi a autoridades seculares como o Ministro da Defesa Yoav Gallant, que quer aumentar o envolvimento Haredi nas forças armadas, ameaça derrubar a coligação governamental.

“Os desafios de segurança que enfrentamos provam que todos devem suportar o fardo, todos os sectores da população”, disse Gallant num discurso na quarta-feira.

As sondagens mostram que a corrente dominante israelita está mais interessada do que nunca em forçar os Haredim a alistar-se, particularmente com um número crescente de soldados a regressar da batalha em Gaza e a questionar a ausência de ultra-ortodoxos nas linhas da frente.

Mas, para além deste impasse, algumas divisões sociais estão a ser colmatadas em vez de alargadas.

Todo o Israel foi abalado pelo ataque liderado pelo Hamas em Outubro, cujas consequências sociais e políticas deverão durar anos.

Algumas das consequências mais marcantes estão a ocorrer nas partes mais voltadas para o exterior da sociedade Haredi, de acordo com dados de sondagens, especialistas Haredi e até mesmo alguns dos seus mais duros críticos seculares.

Quase 30 por cento do público Haredi apoia agora o recrutamento, 20 pontos acima do que antes da guerra, de acordo com uma sondagem realizada em Dezembro pelo Instituto Haredi para Assuntos Públicos, um grupo de investigação com sede em Jerusalém. Quase três quartos dos entrevistados disseram que o seu sentimento de destino partilhado com outros israelitas se intensificou desde os ataques de 7 de Outubro.

“Vemos algumas mudanças na comunidade Haredi”, disse Avigdor Liberman, líder de um partido nacionalista que há muito faz campanha para acabar com os privilégios Haredi. “Eles entendem que é impossível continuar sem participar mais da nossa sociedade.”

Incorporar mais Haredim, uma população conservadora, num exército moderno inclui o seu próprio conjunto de desafios, como abordar as sensibilidades que envolvem homens servindo ao lado de mulheres. No entanto, mais de 2.000 Haredim procuraram juntar-se ao exército nas primeiras 10 semanas da guerra, uma pequena proporção do exército em serviço, mas duas vezes a média anual do grupo. Mais árabes israelenses ingressam no exército do que os ultraortodoxos.

Os poucos Haredim que já estão no exército relataram que se sentem mais festejados nas suas comunidades, o que os leva a sentirem-se mais confiantes ao caminharem uniformizados pelos seus bairros.

“O que vivemos desde 7 de outubro será visto como um dos grandes gatilhos para a mudança na comunidade Haredi nos próximos 30 anos”, disse Nechamia Steinberger, 40 anos, conferencista Haredi e rabino em Jerusalém.

As próprias experiências de Steinberger desde os ataques personificam muito do que está em andamento. Ele está entre o que alguns especialistas chamam de Haredim modernos – os estimados 10% dos ultraortodoxos que procuram conciliar o seu estilo de vida devoto com os valores do Israel moderno.

Durante anos, Steinberger trabalhou para encontrar um terreno comum entre as diferentes partes da sociedade israelense. Ao contrário da maioria dos Haredim, ele completou um tipo de serviço militar há três anos; depois de 7 de outubro, ele voltou ao serviço militar como reservista, ajudando a administrar um centro de comando que auxiliava a Força Aérea.

Foi ao retornar de quase três meses de serviço, no final de dezembro, que ele percebeu o quanto havia mudado.

Enquanto Steinberger caminhava uniformizado por Beit Vegan, um subúrbio ultraortodoxo de Jerusalém, grupos de crianças Haredi correram atrás dele, enchendo-o de gratidão, disse ele.

“Isso foi algo novo”, disse ele. “Eu me senti um herói.”

Na sua ausência, os fiéis de uma sinagoga ultraortodoxa próxima dedicaram uma Torá a um soldado morto durante a invasão de Gaza – algo que teria sido impensável antes da guerra.

A nível pessoal, Steinberger também se sentiu mudado pela guerra. Doze semanas de serviço ao lado de reservistas seculares foram uma espécie de campo de treinamento intelectual. Noite após noite, ele e os seus colegas soldados discutiam política e religião, expondo-se mutuamente a perspectivas alternativas.

Steinberger disse que emergiu mais simpático às formas heterodoxas de judaísmo e mais receptivo à campanha secular para legalizar o casamento civil.

Chana Irom, uma organizadora da comunidade Haredi, passou por uma transição semelhante após 7 de outubro.

Durante grande parte de sua carreira, Irom, 44 anos, ajudou a administrar dormitórios para meninas Haredi que haviam saído de casa devido a problemas com suas famílias. A ideia de ajudar os israelitas seculares nunca lhe passou pela cabeça.

Depois vieram os ataques do Hamas.

Abalada pela violência contra as comunidades seculares ao longo da fronteira de Gaza e comovida pelos milhares de reservistas que responderam às convocações militares, a Sra. Irom ponderou como ultrapassar a divisão social.

Em três dias, disse Irom, ela ajudou a estabelecer uma rede de cerca de 1.000 mulheres Haredi para ajudar as famílias dos reservistas que foram lutar e os israelenses evacuados de suas casas. Alguns voluntários ajudaram com babás, outros com compras e outras tarefas domésticas.

“Não creio que antes da guerra eu pudesse ter convencido alguém, ou mesmo a mim mesmo, a ser voluntário fora da nossa comunidade”, disse a Sra. Irom.

A maior parte da sociedade Haredi, entretanto, tem resistido a tais interações.

Em Bnei Brak, uma cidade a leste de Tel Aviv que é considerada a capital ultraortodoxa de Israel, há poucos cartazes dos reféns israelitas que foram capturados em 7 de Outubro e cujas fotografias são omnipresentes nos bairros seculares.

Os líderes rabínicos na cidade permanecem indiferentes aos apelos para que os Haredim sirvam nas forças armadas. Nas comunidades Haredi, muitos temem que a estrutura da sua vida insular comece a desfiar-se se os homens forem forçados a faltar ao estudo das Escrituras a tempo inteiro.

“A maneira de ajudar é estudar a Torá”, disse Meir Zvi Bergman, um dos rabinos mais reverenciados de Israel, durante uma rara audiência com jornalistas do The New York Times. “Ninguém pode desistir da Torá”, acrescentou.

Para mostrar como o Rabino Bergman refletia a opinião dominante dos Haredi, um comentarista Haredi nos levou para conhecer meninos de uma escola próxima.

“Como vamos vencer a guerra?” perguntou o comentarista Bezalel Shtauber. “Com armas?”

“Não com armas”, respondeu um menino.

“Com o quê, então?” — perguntou o Sr. Shtauber.

“Só com oração”, rebateu outro menino.

“Então, de onde vamos conseguir nossos soldados?” disse Shtauber.

“Se todos os soldados estudassem a Torá, não precisaríamos de um exército”, respondeu o menino.

Mas a sociedade Haredi não é monolítica e alguns líderes sugeriram uma mudança de mentalidade.

Yitzhak Goldknopf é ministro do governo Haredi e líder da segunda maior aliança política Haredi de Israel. Em seu gabinete governamental, Goldknopf sentou-se cercado por imagens dos reféns, muitos dos quais eram mulheres jovens. Foi uma justaposição impressionante numa sociedade onde as imagens de mulheres, mesmo em anúncios, são frequentemente omitidas por medo de perturbar as sensibilidades ultraconservadoras.

Goldknopf quebrou as regras do sábado judaico pela primeira vez em 7 de outubro, disse ele, quando foi convocado da sinagoga para uma reunião urgente de gabinete. Foi também a primeira vez que ele esteve no quartel-general militar de Israel. Enquanto as autoridades viam as primeiras imagens da carnificina, lembrou Goldknopf, um colega ministro desatou a chorar.

“Isso me mudou muito”, disse Goldknopf, explicando que isso endureceu a sua atitude em relação aos palestinos. “Achei que o mundo estava desmoronando”, acrescentou.

Agora, Goldknopf está preparado para admitir que alguns Haredim podem se juntar ao exército – aqueles que provavelmente não conseguirão se tornar estudiosos da Torá.

“Aqueles que não querem estudar deveriam ir”, disse ele.

“O mundo se baseia em três coisas: Torá, oração e caridade”, disse ele. Mas, acrescentou, “a realidade é que quem não estuda pode ir para o exército”.

Em seguida, ele interrompeu a entrevista para exibir com orgulho a foto de um soldado em seu telefone.

Era uma foto de seu sobrinho.

Adam Sella contribuiu com reportagens.

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