Cozinha Central MundialA ascensão da empresa como uma das operações de alimentação de emergência mais ágeis e abrangentes do mundo foi alimentada por duas forças poderosas: os chefs que sabem como organizar cozinhas rapidamente nas circunstâncias mais extremas, e o inegável carisma do chef José Andrés, um dono de restaurante rico e bem relacionado, motivado a alimentar pessoas em zonas de desastre, mesmo quando isso parece impossível.

Na segunda-feira, sete trabalhadores da organização foram mortos num ataque aéreo israelita na Faixa de Gaza. Eles tinham acabado de descarregar 100 toneladas de alimentos num armazém em Deir al Balah, uma cidade no centro da Faixa de Gaza, e partiram num carro com o logotipo da organização e dois veículos blindados. Um de aqueles mortos tinha dupla cidadania dos Estados Unidos e do Canadá, e os outros eram da Austrália, Grã-Bretanha, Gaza e Polônia.

A dimensão da reacção global às matanças – numa guerra que já resultou na morte de pelo menos 203 outros trabalhadores humanitários, segundo o banco de dados de trabalhadores de segurança humanitária — é, em parte, um reflexo da visibilidade da World Central Kitchen.

A ideia da organização surgiu com Andrés em 2010, quando ele cozinhava com haitianos que viviam em um acampamento após um terremoto. Ensinaram-no a preparar feijão como fariam os cozinheiros locais, e ele percebeu que preparar pratos específicos de uma região era essencial para confortar as pessoas em caso de desastre. A partir daí, ajudou a construir escolas e treinar cozinheiros no Haiti e em outros países.

Seu modelo – usando uma rede de chefs locais para servir milhares de refeições baseadas em receitas locais – surgiu quando ele viajou para Houston para ajudar após o furacão Harvey em 2017.

Mais tarde naquele ano, vestindo um colete de pesca com mosca Orvis como uma jaqueta de batalha, com maços de dinheiro em um bolso e charutos no outro, ele voou para Porto Rico após o furacão Maria. Grande parte da ilha estava sem energia. A única água vinha de garrafas. As pessoas estavam com fome. Ele convocou alguns amigos chefs e começou a cozinhar, fazendo o que entidades governamentais e organizações de ajuda humanitária mais organizadas, como o Exército da Salvação, não conseguiam. A certa altura, ele convenceu os agentes federais no local a carregar comida em seus veículos enquanto saíam para patrulhar.

Todos os esforços do grupo centraram-se em preparar comida quente que fosse familiar às pessoas deslocadas. Algumas frutas frescas e uma tigela de sancocho, um ensopado porto-riquenho que Andrés e sua equipe prepararam em panelas de paella enormes, eram muito mais reconfortantes do que um MRE emitido pelo governo ou uma caixa de salgadinhos americanos processados.

“Estou fazendo isso sem burocracia e sem 100 reuniões”, disse ele na época.

Chris Barrett, especialista em programas internacionais de assistência alimentar da Universidade Cornell, disse que entre os grupos de ajuda, a World Central Kitchen tem uma missão invulgarmente focada, com atenção especial à culinária.

“Trata-se de uma operação relativamente pequena em termos mais amplos de assistência humanitária, mas de grande visibilidade, em parte devido à sua liderança e em parte porque penso que representam uma perspectiva diferente da resposta humanitária convencional”, disse ele.

A presença do grupo em Gaza, disse Barrett, tem sido especialmente importante na ausência de uma forte infra-estrutura de ajuda governamental e porque há poucas empresas alimentares que possam ser utilizadas pela população maioritariamente deslocada e pelos grupos de ajuda humanitária. No Iémen e na Síria, observou ele, os grupos usaram vales que as pessoas podem resgatar nas lojas, poupando-as de algumas das responsabilidades culinárias no local que a World Central Kitchen assume.

O Sr. Andrés foi nomeado uma das 100 pessoas mais influentes da revista Time no mundo em 2018. A ascensão da World Central Kitchen ocorreu no momento em que muitos chefs americanos assumiram o papel de ativistas políticos, seja lutando por causas populares como alimentar os famintos, pressionando o governo por ajuda contra a Covid, falando abertamente contra o racismo e a agressão sexual – ou, mais recentemente, pesando sobre o conflito em Gaza.

“Os chefs são algumas das pessoas mais confiáveis ​​e conectadas em suas comunidades”, disse Laura Hayes, gerente sênior de um braço da World Central Kitchen chamado de Corpo Chefe. “Eles têm esse impulso inato de melhorar suas comunidades e ajudar seus vizinhos.”

Hayes coordena uma rede de 400 chefs e donos de restaurantes que entram em ação quando ocorre um desastre, oferecendo-se como voluntários para encontrar cozinhas para usar, food trucks para enviar e receitas e ingredientes que as pessoas necessitadas achariam mais reconfortantes. A World Central Kitchen também contrata cozinheiros locais. Quase 400 palestinos trabalham nas 60 cozinhas da organização. “A qualidade da nossa alimentação é o mais importante para nós, juntamente com a rapidez e a urgência”, disse ela.

Com chefs de renome por trás disso e uma missão clara que o Sr. Andrés e sua organização transmitem regularmente do local em feeds de mídia social, a World Central Kitchen tornou-se um destino para pessoas que queriam que seus dólares doados obtivessem resultados tangíveis. O grupo criado quase US$ 30 milhões em 2019, depois cerca de US$ 250 milhões em 2020.

Em 2021, Jeff Bezos, proprietário do The Washington Post, entregou ao Sr. Andrés US$ 100 milhões através de seu anual Prêmio Coragem e Civilidade. O chef investiu o dinheiro de volta na organização. Em 2022, a World Central Kitchen acolheu US$ 519 milhões em subsídios e doações.

A organização, segundo muitos relatos, estava a crescer mais rapidamente do que a sua estrutura de gestão conseguia suportar. Ano passado, Bloomberg News informou alegações de que Andrés pressionou as pessoas a entregar comida em condições inseguras e que o grupo não lidou adequadamente com um gerente sênior acusado de assédio sexual a mulheres. A World Central Kitchen prometeu novas salvaguardas, e demitiu o gerente e Nate Mook, o CEO.

O trabalho da organização na Ucrânia foi o primeiro numa zona de guerra. Em Março, Gaza tornou-se a segunda, e mostrou como as operações da Cozinha Central Mundial se tinham tornado ágeis. Trabalhando em dezenas de cozinhas comunitárias em Gaza, funcionários e voluntários prepararam centenas de panelas de mujadara, um prato de lentilha e arroz com cebolas fritas crocantes, e montaram kits de comida para o Ramadã. O grupo enviou mais de 1.700 caminhões contendo alimentos e equipamentos de cozinha.

Sean Carroll, presidente-executivo da Uma era, um grupo de ajuda que trabalhou extensivamente com o grupo do Sr. Andrés para entregar refeições em Gaza, disse que as operações da World Central Kitchen, mesmo em zonas de conflito, tornaram-se experientes e altamente profissionais.

A World Central Kitchen, que inicialmente lutou para obter autorização para entrar em Gaza, aconselhou Anera sobre os elementos-chave da ajuda alimentar, disse ele, como o peso de uma porção adequada (uma libra), o peso que uma sacola de entrega de comida deveria ter para alguém quem pode ter dificuldade para carregá-lo e quantas refeições podem ser incluídas em embalagens maiores de alimentos.

O esforço na Ucrânia é por conta do Sr. Andrés a maior operação de ajuda alimentar naquele país. Começou a alimentar as pessoas em Fevereiro de 2022, pouco depois da invasão russa, servindo mais de 235 milhões de refeições naquele país e a refugiados em outros sete países. A operação na Ucrânia atraiu celebridades e chefs famosos como Rachael Ray, que está planejando seu quinto humanitário visita em maio, e foi voluntário na World Central Kitchen.

Um restaurante operado pela organização em Kharkiv, Ucrânia, foi atingido por um míssil em determinado momento no início da guerra, ferindo quatro membros da equipe, um oficial do grupo disse.

Kim O’Donnell, uma autora e escritora de culinária que mora em Seattle, passou uma semana como voluntária na organização em Przemysl, onde conheceu Damian Sobol, um dos trabalhadores da World Central Kitchen mortos em Gaza.

A falta de protocolos e instruções de segurança a deixou preocupada, disse ela.

“Você ficava sozinho quando não estava trabalhando na cozinha”, disse ela. A fronteira ficava a menos de 20 quilómetros de distância e ela achava que a organização não estava a fazer o suficiente para lembrar às pessoas o quão perto da guerra estavam. Alguns voluntários cruzariam a fronteira para a Ucrânia e teriam dificuldade para voltar.

O’Donnel disse que a falta de um manual ou de instruções formais sobre protocolos de segurança disponíveis antes de sua partida era um sinal de alerta. “Isso definitivamente me deu motivo para fazer uma pausa”, disse ela. O trabalho é vital, disse ela, mas há perguntas que devem ser feitas.

“Não estou culpando”, disse ela, “mas espero que esta seja uma oportunidade para recuar um pouco e refletir”.

Noah Weiland contribuiu com reportagens.

Áudio produzido por Tally Abecassis.



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