Com a atenção nacional centrada no caos na fronteira sul, o Presidente Biden tem reconstruído continuamente um caminho legal para a imigração que foi destruído durante a administração Trump.

Os Estados Unidos permitiram a entrada de mais de 40 mil refugiados no país nos primeiros cinco meses do ano fiscal, depois de terem passado por um rigoroso processo de triagem, muitas vezes de anos, que inclui segurança e verificação médica e entrevistas com oficiais americanos no exterior.

O número representa uma expansão significativa do programa de refugiados, que está no cerne das leis dos EUA que proporcionam a pessoas desesperadas de todo o mundo uma forma legal de encontrar refúgio seguro nos Estados Unidos.

Os Estados Unidos não concederam o estatuto de refugiado a tantas pessoas num período de tempo tão curto em mais de sete anos. A administração Biden pretende agora permitir a entrada de 125 mil refugiados este ano, o maior número em três décadas, disse Angelo Fernández Hernández, porta-voz da Casa Branca.

Em comparação, cerca de 64 mil refugiados foram admitidos durante os últimos três anos da administração Trump.

“A administração Biden tem falado muito sobre o reassentamento de mais refugiados desde que Biden assumiu o cargo”, disse Julia Gelatt, diretora associada do Migration Policy Institute, um grupo de pesquisa apartidário em Washington. “Finalmente estamos vendo a recompensa em números maiores.”

Mas à medida que a campanha presidencial aquece, os defensores da imigração temem que os ganhos sejam anulados se o antigo Presidente Donald J. Trump for eleito. O ex-presidente prometeu suspender o programa caso volte a assumir o cargo, tal como fez em 2017, durante 120 dias.

Trump caracterizou o programa como uma ameaça à segurança, embora os refugiados passem por extensas verificações e exames de antecedentes. Ele realocou oficiais, fechou postos no exterior e reduziu o número de refugiados autorizados a entrar no país todos os anos.

O resultado, quando Biden assumiu o cargo, foi um sistema desprovido de recursos.

“O programa de refugiados está em jogo nestas eleições”, disse Barbara L. Strack, ex-principal responsável pelos refugiados dos Serviços de Cidadania e Imigração dos EUA.

O programa de refugiados recebe muito menos atenção do que o sistema de asilo do país, que está a fraquejar sob o peso de milhões de recém-chegados à fronteira sul.

Os caminhos para solicitar asilo e estatuto de refugiado são separados. Os potenciais refugiados candidatam-se ao programa no estrangeiro e aguardam durante o processo de triagem. Aqueles que procuram asilo pedem-no quando pisam em solo americano, e os seus pedidos têm então de passar por um sistema judicial de imigração sobrecarregado.

Biden adotou uma postura mais dura em relação ao asilo nos últimos meses, à medida que enfrenta uma pressão crescente para trazer algum tipo de ordem à fronteira sul.

Historicamente, o programa de refugiados tem tido um forte apoio bipartidário, em parte porque era visto como o “caminho certo” para chegar aos Estados Unidos.

O senador John Cornyn, republicano do Texas, disse numa audiência no Congresso no ano passado que o processo para o programa de refugiados era “bom”. Ele disse que não vê o programa como um risco “substancial” à segurança e disse que as verificações robustas do programa contrastam “com o caos que vemos na fronteira sul”.

Ainda assim, parte desse apoio bipartidário diminuiu à medida que o número de pessoas que atravessam a fronteira sul atingiu níveis recordes. Trump fez da sua plataforma anti-imigração uma marca da sua identidade política, ao apelar ao isolamento do país dos imigrantes – tanto legais como ilegais.

Mas para pessoas como Machar Malith Geu, que viveu num campo de refugiados no Quénia durante a maior parte da sua vida, a oportunidade de vir para a América parecia a sua única esperança para o futuro.

Demorou seis anos, mas seu pedido de reassentamento nos Estados Unidos foi aprovado e ele chegou aqui em fevereiro. Sua nova casa é em Wichita, Kansas.

“Ser aceito para vir para os Estados Unidos da América foi como se fosse meu aniversário novamente, porque eu sabia que deixaria a vida de refugiado para trás”, disse Geu, cuja família fugiu do que hoje é o Sudão do Sul na década de 1990. .

Geu, 33 anos, disse que não considerou ir até a fronteira EUA-México e cruzar ilegalmente. Nos últimos anos, a fronteira sul registou um aumento na migração de países africanos, incluindo a Mauritânia, o Senegal e Angola.

“Nunca ousei vir ilegalmente para a América ou qualquer outro lugar”, disse ele. Tudo o que ele esperava, disse ele, era “permanecer vivo”.

Agora, ele solicitou autorização de trabalho e quer se tornar segurança antes de trazer a esposa e as três filhas para os Estados Unidos. Enquanto espera, encontrou consolo jogando basquete com refugiados do Sudão e do Congo.

Depois de os refugiados serem aprovados para reassentamento, o governo dos EUA fornece financiamento para aulas de orientação cultural e liga-os a grupos locais que os ajudam a recuperar-se com formação profissional, alimentação e habitação.

Os refugiados devem solicitar um green card dentro de um ano após a chegada aos Estados Unidos. Mais tarde, eles poderão obter a cidadania americana.

A administração Biden herdou um programa que foi despojado até aos ossos durante os anos Trump.

Trump alertou repetidamente que os refugiados eram uma ameaça. Ele disse durante um comício em Minnesota em 2020 que os refugiados vinham “dos lugares mais perigosos do mundo, incluindo o Iémen, a Síria e o seu país favorito, a Somália, certo?”

A certa altura, Trump permitiu que estados e cidades se recusassem a aceitar refugiados, uma medida que mais tarde foi bloqueada no tribunal federal.

O Comité Internacional de Resgate afirmou, contrariamente às afirmações de Trump, que “a forma mais difícil de chegar aos EUA é como refugiado”.

“Os refugiados são examinados mais intensamente do que qualquer outro grupo que pretenda entrar nos EUA”, afirmou o grupo num comunicado. “Todos aqueles que pretendem vir para cá devem primeiro ser registados na agência das Nações Unidas para os refugiados, que identifica as famílias mais necessitadas. Os EUA então selecionam manualmente cada pessoa que é admitida.”

No final da sua administração, Trump tinha reduzido o “limite de refugiados”, ou o número máximo de refugiados que poderiam ser permitidos num único ano fiscal, para 18.000 em 2020 e um mínimo recorde proposto de 15.000 em 2021.

Como o financiamento para programas locais está vinculado a esse valor, o dinheiro secou rapidamente.

Muitas organizações que ajudam a reinstalar refugiados foram forçadas a fechar as suas portas. O corpo de oficiais que realizava entrevistas com refugiados caiu de cerca de 170 para 107 no final da administração Trump, de acordo com dados do governo.

“Eu estava me sentindo bastante desmoralizada”, disse Sandra Vines, diretora sênior de reassentamento de refugiados do Comitê Internacional de Resgate, sobre os anos Trump. “Senti que todos os dias entrava no escritório e havia outro ataque administrativo ao programa. Chamamos isso de morte por mil cortes de papel.”

A pandemia também contribuiu para o baixo número de admissões de refugiados nos primeiros anos da administração Biden. No ano fiscal de 2021, que incluiu parte da administração Trump, os Estados Unidos permitiram a entrada de pouco mais de 11.000 refugiados. No ano seguinte, permitiu mais de 25.000.

A administração Biden tem trabalhado para reconstruir a infraestrutura do programa. Cerca de 150 escritórios de reassentamento de refugiados foram abertos em todo o país, e o número de agentes de refugiados que conduzem entrevistas também aumentou.

Os sinais de um programa de refugiados mais robusto começaram a aparecer no ano passado, quando mais de 60 mil refugiados foram admitidos no país. Estava muito longe do limite de 125 mil estabelecido por Biden, mas provou que o programa estava lidando com mais casos.

Além dos recursos adicionais, a administração Biden simplificou o processamento e abriu os chamados Gabinetes de Mobilidade Segura na Colômbia, Guatemala, Equador e Costa Rica para ajudar a receber pedidos de migrantes e expandir o processamento de refugiados da região.

“Muitas pessoas desejavam ver o aumento das admissões mais cedo, mas penso que compreender o que é necessário para tornar um programa bem-sucedido – essas esperanças não eram realistas”, disse Strack, a antiga autoridade refugiada.

“Estamos apenas vendo os frutos de todo o trabalho agora.”

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