Enquanto milhões de pessoas se preparam para assistir ao eclipse solar total que atravessará a América do Norte na segunda-feira, os animais daquela área afetada – em casas, em quintas, em jardins zoológicos e na natureza – perderam a notícia de que a Lua irá bloquear o sol, transformando brevemente o dia em noite.

Como eles reagem a essa mudança rápida e inesperada de luz e temperatura, que em alguns lugares pode durar até quatro minutos e meio, ninguém sabe.

As vacas podem entrar em seus celeiros na hora de dormir. Os flamingos podem se amontoar de medo. A tartaruga gigante e em câmera lenta de Galápagos pode até ficar brincalhona e acasalar.

Os ritmos circadianos podem sofrer um impacto perceptível, com animais noturnos acordando por engano e começando o dia apenas para perceber que, uau, a noite já acabou. E então haverá alguns animais, talvez gatos domésticos particularmente preguiçosos ou javalis focados em procurar alimentos, que podem não pensar duas vezes no céu escuro.

“Todo mundo quer ver como reagirão”, disse Robert Shumaker, executivo-chefe e presidente do Zoológico de Indianápolis, que passará por quase quatro minutos de escuridão. É um dos vários zoológicos proeminentes situados ao longo do caminho da totalidade, um arco suave que se estende do Texas ao Maine, onde pesquisadores, tratadores de animais, voluntários e o público estudarão a resposta dos animais ao eclipse.

Shumaker, especialista em comportamento e cognição animal, disse que “a maioria dos animais, é claro, vai notar que há algo incomum acontecendo”.

A maioria dos animais provavelmente ficará confusa com a escuridão e iniciará suas rotinas noturnas, disse a Dra. M. Leanne Lilly, veterinária comportamental da Faculdade de Medicina Veterinária do Estado de Ohio.

Mas a forma como os humanos reagem ao eclipse – olhando para o céu, expressando entusiasmo ou reunindo-se em grupo – pode afetar animais domesticados, como cães ou gatos, porque os animais de estimação podem agir de forma estranha quando os seus humanos agem de forma estranha, disse a Dra.

“Isso pode fazer com que qualquer um dos nossos animais domésticos sinta que as coisas não são tão seguras e previsíveis como deveriam ser”, disse a Dra. Lilly, acrescentando que qualquer comportamento humano incomum pode perturbar os animais de estimação porque eles são “domesticados para nos atender”. ”

“Podemos ser o problema”, disse ela, rindo.

A forma como os animais reagirão aos eclipses solares só pode dar dicas do comportamento animal, porque os relativamente poucos estudos sobre o tema são frequentemente conflitantes. Um estudo realizado em 1560 citou que “pássaros caíram no chão”. Outros estudos dizem que os pássaros foram para o poleiro, ou ficaram em silêncio, ou continuaram a cantar e arrulhar – ou voaram direto para dentro das casas. Os cães latiam ou choramingavam, ou não latiam nem choramingavam.

Um estudo do eclipse de 1932, que foi considerado a primeira investigação abrangente realizada sobre o assunto e incluiu observações do público, explicou que recebeu “muitos testemunhos contraditórios” de pessoas que observaram mamíferos. Concluiu que vários animais apresentaram respostas mais fortes: os esquilos correram para a floresta e o gado e as ovelhas dirigiram-se para os seus celeiros.

Os animais do zoológico, segundo o estudo, mostraram pouca ou nenhuma resposta, e o Dr. Shumaker não espera que os animais do Zoológico de Indianápolis mostrem uma resposta muito incomum, porque “eles aceitam muitas coisas com calma”.

Estamos pensando que esta será uma experiência muito casual e fácil para os animais”, disse ele, acrescentando que alguns podem sentir “um pouco de confusão” sobre o que está acontecendo. “Certamente não prevejo que isso será alarmante para eles.”

Shumaker está tão curioso quanto qualquer um para ver o que os animais farão e, em 2017, Adam Hartstone-Rose, hoje professor de ciências biológicas na Universidade Estadual da Carolina do Norte, tentou obter algumas respostas. Antes do eclipse solar total cruzar os Estados Unidos, ele lançou um estudo formal de animais no Riverbanks Zoo & Garden em Columbia., SC, e resultou no que foi provavelmente o mais amplo estudo de animais durante um eclipse desde o esforço de 1932.

Assim como fará na próxima semana no Zoológico de Fort Worth, o Dr. Hartstone-Rose reuniu um grupo de pesquisadores, tratadores de animais e voluntários para observar os animais antes, durante e depois da totalidade.

Cerca de três quartos das 17 espécies que a sua equipa estudou, incluindo mamíferos, aves e répteis, exibiram uma resposta comportamental ao eclipse, com muitos desses animais a pensar que a mudança na luz significava que era hora de se preparar para dormir. Um grupo menor de animais, incluindo girafas, babuínos, gorilas, flamingos, lorikeets (uma espécie de papagaio) e um dragão de Komodo, mostrou um comportamento fora do comum e que poderia ser interpretado como ansiedade.

De acordo com o estudo, os babuínos correram ao redor do recinto à medida que a totalidade se aproximava, e um deles andou de um lado para o outro e andou em círculos por cerca de 25 minutos. Um gorila macho atacou o vidro. Os flamingos se amontoaram, cercando seus filhotes, vocalizando alto e olhando para o céu, que é “o tipo de coisa que eles poderiam fazer se acharem que há um predador aéreo por perto”, disse o Dr. Hartstone-Rose.

Os lorikeets ficaram ativos e barulhentos pouco antes da totalidade, e durante a totalidade voaram juntos para um lado do recinto. Um dragão de Komodo correu para sua toca, mas a porta estava fechada e ele “correu erraticamente” até a luz do dia retornar.

Ele observou que era “inteiramente possível” que os comportamentos tenham sido desencadeados não pelo eclipse, mas pelas grandes multidões e pelos ruídos no zoológico, que incluíam fogos de artifício explodindo à distância.

No entanto, o comportamento das girafas naquele dia na Carolina do Sul foi semelhante ao comportamento dos animais noutros locais durante os eclipses, incluindo no Jardim Zoológico de Nashville em 2017, e também na natureza na Zâmbia durante um eclipse de 2001.

“A maioria de nós esperava que as girafas dissessem: ‘Ah, está escuro’, então é hora de dormir’”, disse Alyson Proveaux, curadora de mamíferos do Zoológico de Riverbanks e uma das observadoras das girafas em 2017. Mas a reação deles foi muito mais dramática.

Normalmente, as girafas do Riverbanks Zoo mastigam alface, ruminam, rumam ou brincam com seus brinquedos de enriquecimento. Mas quando o céu escureceu, de acordo com o estudo, eles pararam de comer e se amontoaram no fundo do recinto, andando de um lado para o outro e balançando. À medida que a luz do dia voltava lentamente, vários começaram a galopar por vários minutos, o que era extremamente estranho. As girafas também galoparam durante o eclipse no Zoológico de Nashville e na Zâmbia.

“Eles são criaturas de hábitos”, disse Proveaux. “Então nós abalamos o mundo deles.”

Noutra parte do Zoológico de Riverbanks, as tartarugas de Galápagos fizeram algo ainda mais estranho pouco antes da totalidade, que o estudo descreveu como uma “nova resposta”. Em vez de se moverem lentamente pela área, como costumam fazer, eles se agruparam e dois começaram a acasalar. Durante a totalidade, todas as quatro tartarugas se moveram mais rápido que o normal.

Hartstone-Rose está curioso para ver se essas respostas serão repetidas pelos animais do Zoológico de Fort Worth, onde provavelmente monitorará os bonobos, que são semelhantes aos chimpanzés. Ele disse que os bonobos frequentemente exibem comportamento sexual para aliviar a ansiedade e que será fascinante ver sua resposta à escuridão inesperada.

Ele também está pedindo ao público que observe formalmente os animais ao seu redor durante o eclipse e submeter essas descobertas a ele para que ele possa incluí-las em seu estudo. Esses animais incluem animais de estimação, gado e animais selvagens, que também alteram seu comportamento durante os eclipses.

Os cientistas usaram diferentes tipos de tecnologia para registrar as respostas dos animais selvagens a um eclipse. Para o eclipse solar de 2017, os cientistas dados de radar usados de estações meteorológicas em todo o país para estudar como os animais voadores respondiam quando o dia se transformava em noite.

À medida que o céu escurecia, a quantidade de actividade biológica na atmosfera diminuía, descobriram eles, sugerindo que os insectos estavam a aterrar e os pássaros começavam a empoleirar-se. Em alguns lugares, também houve breves pulsos de atividade durante a totalidade, quando algumas criaturas noturnas – que podem ter incluído morcegos, alguns insetos e pássaros que migram à noite – ganharam vida.

Ainda assim, o breve período de escuridão não pareceu significativo o suficiente para convencer completamente os animais de que a noite havia descido. “É uma resposta meio silenciosa”, disse Andrew Farnsworth, cientista visitante do Laboratório de Ornitologia Cornell e autor do estudo.

Alguns animais, incluindo muitas borboletas, são especialmente sensíveis à temperatura. Durante o eclipse de 2017, Robert Michael Pyle, ecologista e especialista em borboletas do sudoeste de Washington, passou horas registrando cuidadosamente as condições em seu quintal e à medida que a temperatura caiu, os capitães da floresta, uma espécie comum de borboleta, desapareceram. “Dois graus colocam as borboletas de volta na cama”, disse ele.

Embora tenham sido foco de menos pesquisas, as plantas, que necessitam do sol para se sustentar, também são afetadas pelos eclipses. “À medida que o sol se vai, a fotossíntese diminui”, disse Daniel Beverly, ecofisiologista da Universidade de Indiana que documentou aquela desaceleração na grande artemísia durante o eclipse de 2017. As descobertas destacam a importância dos ritmos circadianos além do reino animal, disse ele.

E observações cuidadosas do que os organismos fazem durante um eclipse podem produzir novos insights que vão além do evento em si. O eclipse “é uma espécie de experimento natural, manipulando a luz e a temperatura em grande escala”, disse Candace Galen, ecologista evolucionista da Universidade do Missouri, que descobriu que as abelhas ficaram quietas durante o período de totalidade em 2017.

No final, o Dr. Hartstone-Rose disse: “quem sabe o que se passa na cabeça de uma girafa”. Mas seu objetivo é coletar o máximo de dados possível para tentar descobrir.

Ele tem uma resposta definitiva para uma pergunta que lhe é feita repetidamente: durante um eclipse, você deve colocar óculos de proteção em seu cachorro?

“Como uma declaração de moda, sou totalmente a favor, então vá em frente”, disse ele. “Mas como medida de segurança, não, isso não é algo que eles precisam fazer. Os animais não olham para o sol.”

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