Os sindicatos são conhecidos por lutar por melhores salários e condições de trabalho. Mas os trabalhadores académicos do sistema da Universidade da Califórnia autorizaram o seu sindicato na quarta-feira a convocar uma greve por algo totalmente diferente: a liberdade de expressão.

O sindicato, UAW 4811, representa cerca de 48.000 estudantes de pós-graduação e outros trabalhadores acadêmicos em 10 campi do sistema da Universidade da Califórnia e no Laboratório Nacional Lawrence Berkeley. Os seus membros, indignados com a forma como o sistema universitário lidou com os protestos nos campus, pressionaram o seu sindicato a abordar as queixas que se estendiam para além das questões comuns da negociação colectiva, até às preocupações sobre protestar e falar abertamente no seu local de trabalho.

A votação de autorização da greve, que foi aprovada com 79 por cento de apoio, ocorre duas semanas depois de dezenas de contramanifestantes terem atacado um acampamento pró-Palestina na Universidade da Califórnia, em Los Angeles, durante várias horas sem intervenção policial e sem detenções. Oficiais da tropa de choque destruíram o acampamento no dia seguinte e prenderam mais de 200 pessoas.

A votação não garante uma greve, mas dá à diretoria executiva do sindicato local, que faz parte do United Auto Workers, a capacidade de convocar uma greve a qualquer momento. Oito dos 10 campi da Universidade da Califórnia ainda têm um mês de aula antes do intervalo para o verão.

A União disse que havia convocado a votação porque a Universidade da Califórnia alterou unilateral e ilegalmente as políticas relativas à liberdade de expressão, discriminou o discurso pró-Palestina e criou um ambiente de trabalho inseguro ao permitir ataques a manifestantes, entre outras queixas.

“As pessoas no terreno estão extremamente agitadas por causa do comportamento ilegal da universidade em torno dos protestos no campus”, disse Rafael Jaime, presidente do UAW 4811. “Estamos a pedir à universidade que acalme a situação e que o faça através do envolvimento de boa fé com os manifestantes no campus.”

O gabinete do presidente da Universidade da Califórnia disse num comunicado antes da votação de autorização que uma greve estabeleceria “um precedente perigoso que introduziria questões não laborais nos acordos laborais”.

Ainda existem vários acampamentos ativos nos campi da Universidade da Califórnia, incluindo UC Merced, UC Santa Cruz e UC Davis. Na terça-feira, os manifestantes na UC Berkeley começaram a desmantelar o seu acampamento depois de chegarem a um acordo com funcionários da universidade.

Numa carta aos manifestantes na terça-feira, a reitora de Berkeley, Carol Christ, disse que a universidade iniciaria discussões em torno do desinvestimento de certas empresas e que planeava apoiar publicamente “os esforços para garantir um cessar-fogo imediato e permanente” até ao final do mês. Mas ela disse que o desinvestimento de empresas que fazem negócios com ou em Israel não está sob sua autoridade.

Depois de arrumar suas barracas, alguns dos manifestantes de Berkeley viajaram na quarta-feira para a UC Merced para participar de uma reunião realizada pelo conselho administrativo da Universidade da Califórnia. Mais de 100 pessoas inscreveram-se para comentar publicamente e quase todos os que falaram sobre os protestos criticaram a forma como foram tratados pelas administrações universitárias.

A votação de autorização da greve permite o que é conhecido como greve “stand-up”, uma tática que foi utilizada pela primeira vez pelo United Auto Workers no ano passado durante as negociações contratuais com a General Motors, Ford Motor e Stellantis. Em vez de apelar a todos os membros para a greve ao mesmo tempo, a medida permite que o conselho executivo do sindicato local concentre as greves em determinados campi ou entre certos grupos de trabalhadores, para ganhar influência.

O Sr. Jaime, presidente do UAW 4811, disse que o sindicato usaria a tática para “recompensar os campi que fizessem progresso” e possivelmente convocaria greves naqueles que não o fizessem. Acrescentou que o sindicato anunciaria as greves “apenas no último minuto, a fim de maximizar o caos e a confusão para o empregador”.

Tobias Higbie, professor de história e estudos trabalhistas na UCLA, disse que embora a greve pela liberdade de expressão fosse incomum, não era algo inédito. O sindicato dos trabalhadores académicos também é composto em grande parte por jovens, que têm sido muito mais receptivos ao trabalho organizado do que os jovens, mesmo no passado recente, disse ele.

“Isso mostra como a mudança geracional não está impactando apenas os locais de trabalho, mas também os sindicatos”, disse Higbie. “Os jovens membros farão cada vez mais exigências como esta aos seus sindicatos à medida que avançamos nos próximos anos, então acho que é provavelmente um prenúncio do que está por vir.”

Jill Cowan relatórios contribuídos.

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