À medida que os investigadores confiam cada vez mais nos testes de águas residuais para monitorizar a propagação da gripe aviária, alguns questionam a fiabilidade dos testes utilizados. Acima, a Usina de Recuperação de Água Hyperion em Playa Del Rey.

(Jason Armond/Los Angeles Times)

À medida que as autoridades de saúde recorrem cada vez mais aos testes de águas residuais como forma de monitorizar a propagação da gripe aviária H5N1 entre os rebanhos leiteiros dos EUA, alguns investigadores levantam questões sobre a eficácia dos testes de esgotos.

Embora os Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA afirmem que os testes atuais são padronizados e detectarão a gripe aviária, alguns pesquisadores expressaram ceticismo.

“Neste momento estamos a utilizar este tipo de testes abrangentes” para testar os vírus da gripe A em águas residuais, disse o epidemiologista Denis Nash, referindo-se a uma categoria de vírus que inclui a gripe humana normal e a gripe aviária que circula no gado leiteiro, nas aves selvagens e aves domésticas.

“É possível que existam alguns locais em todo o país onde os primers usados ​​nesses testes… possam não funcionar para o H5N1”, disse Nash, distinto professor de epidemiologia e diretor executivo do Instituto de Implementação Científica na População da Universidade da Cidade de Nova York. Saúde.

A razão para isto é que os testes mais comumente usados ​​– testes de reação em cadeia da polimerase, ou PCR – são projetados para detectar material genético de um organismo específico, como um vírus da gripe.

Mas para que possam identificar o vírus, devem estar “preparados” para saber o que procuram. Dependendo da parte do vírus que os investigadores procuram, podem não identificar o subtipo da gripe aviária.

Existem dois vírus influenza A humanos comuns: H1N1 e H3N2. O “H” significa hemaglutinina, que é uma proteína identificável no vírus. O “N” significa neuraminidase.

A gripe aviária, por outro lado, também é um vírus influenza A. Mas tem o subtipo H5N1.

Isso significa que, embora os vírus da gripe humana e aviária compartilhem o sinal N1, eles não compartilham um sinal H.

Se um teste for projetado para procurar apenas H1 e H3 como indicadores do vírus influenza A, eles não detectarão a gripe aviária.

Marc Johnson, professor de microbiologia molecular e imunologia da Universidade do Missouri, disse não achar que isso seja muito provável. Ele disse que os painéis genéricos usados ​​pela maioria dos laboratórios capturarão H1, H3 e H5.

Ele disse que, embora seu laboratório procure especificamente H1 e H3, “acho que podemos ser os únicos a fazer isso”.

Foi apenas nos últimos anos que as autoridades de saúde começaram a usar águas residuais como sentinela para a saúde comunitária.

Alexandria Boehm, professora de engenharia civil e ambiental na Universidade de Stanford e investigadora principal e diretora do programa Águas ResiduaisSCAN, disse que a vigilância de águas residuais realmente começou durante a pandemia. Tornou-se uma forma rotineira de procurar centenas, senão milhares de vírus e outros patógenos nas águas residuais municipais.

“Há três ou quatro anos, ninguém fazia isso”, disse Boehm, que colabora com uma rede de pesquisadores em laboratórios de Stanford, da Emory University e da organização de pesquisa em ciências biológicas da Alphabet Inc.. “Isso meio que evoluiu em resposta à pandemia e continuou a evoluir.”

Desde o final de março, quando a gripe aviária foi relatada pela primeira vez no gado leiteiro do Texas, pesquisadores e autoridades de saúde pública têm vasculhado amostras de águas residuais. A maioria está usando os testes de gripe A que já incorporaram em seus sistemas – muitos dos quais foram projetados para detectar vírus da gripe humana, não da gripe aviária.

Na terça-feira, o CDC divulgou seu próprio painel mostrando locais de águas residuais onde foi detectada gripe A nas últimas duas semanas.

Exibindo uma rede de mais de 650 locais em todo o país, havia apenas três locais – na Florida, Illinois e Kansas – onde os níveis de gripe A foram considerados suficientemente elevados para justificar uma investigação mais aprofundada da agência. Houve mais de 400 onde os dados eram insuficientes para permitir uma determinação.

Jonathan Yoder, vice-diretor da Divisão de Preparação e Inovação para Doenças Infecciosas do CDC, disse que esses locais foram considerados como tendo dados insuficientes porque os testes não foram realizados por tempo suficiente ou pode não ter havido amostras positivas suficientes de influenza A para incluir.

Questionado se alguns dos testes utilizados poderiam não detectar a gripe aviária devido à forma como foram concebidos, ele disse: “Não temos qualquer evidência disso. Parece que estamos num nível suficientemente amplo que não temos nenhuma evidência de que não pegaríamos H5.”

Ele também disse que os testes foram padronizados em toda a rede.

“Tenho certeza de que é o mesmo teste usado em todos os locais”, disse ele. “Eles são todos baseados no que o CDC publicou como ensaio clínico para influenza A, portanto, é baseado em testes clínicos.”

Mas existem discrepâncias entre as conclusões do CDC e de outros.

No início desta semana, uma equipe de cientistas do Baylor College of Medicine, do Centro de Ciências da Saúde da Universidade do Texas em Houston, do Texas Epidemic Health Institute e da El Paso Water Utility, publicou um relatório mostrando altos níveis de gripe aviária em águas residuais em nove cidades do Texas. Seus dados mostram que o H5N1 é a forma dominante de influenza A que circula nas águas residuais dessas cidades do Texas.

Mas, ao contrário de outras equipas de investigação, incluindo o CDC, utilizaram uma abordagem “agnóstica” conhecida como sequenciação de captura híbrida.

“Portanto, não se trata apenas de um vírus ou de vários vírus”, como acontece com os testes PCR, disse Eric Boerwinkle, reitor da Escola de Saúde Pública da UTHealth Houston e membro da equipe do Texas. “Na verdade, estamos em uma mistura muito complexa, que são águas residuais, eliminando vírus e sequenciando-os.”

“O que é fundamental aqui é que ele é muito específico do H5N1”, disse ele, observando que eles vinham fazendo esse tipo de teste há aproximadamente dois anos e nunca tinham visto o H5N1 antes de meados de março.

Blake Hanson, professor assistente do Centro de Ciências da Saúde da Universidade do Texas, na Escola de Saúde Pública de Houston e membro da equipe de águas residuais do Texas, concordou, dizendo que os métodos baseados em PCR são “requintados” e “altamente precisos”.

“Mas temos a capacidade de observar a representação de todo o genoma, não apenas de um componente marcador dele. E isso nos permitiu olhar para o H5N1 e diferenciá-lo de alguns de nossos fluidos sazonais, como o H1N1 e o H3N2”, disse ele. “Foi o que nos deu grande confiança de que se trata inteiramente do H5N1, enquanto os outros artigos estão usando uma parte do gene H5 como marcador para o H5.”

Boerwinkle e Hanson sublinharam que embora pudessem identificar o H5N1 nas águas residuais, não conseguem dizer de onde veio.

“O Texas é na verdade uma confluência de algumas rotas de voo diferentes para aves migratórias, e o Texas também é um estado agrícola, apesar de ter cidades bastante grandes”, disse Boerwinkle. “Provavelmente é verdade que se você tivesse que investir seu dinheiro e apostar no que estava acontecendo, provavelmente isso não vinha apenas de uma fonte, mas de múltiplas fontes. Não temos motivos para pensar que uma fonte seja mais provável de qualquer uma dessas coisas.”

Mas eles estão bastante confiantes de que não vem das pessoas.

“Como estamos analisando todo o genoma, quando olhamos para um único caso humano de H5N1, a sequência genômica… tem uma mudança marcante de aminoácidos… em comparação com todos os bovinos daquele mesmo ponto de tempo”, Hanson disse. “Não vemos esse aminoácido característico presente em nenhum dos nossos dados de sequenciamento. E procuramos isso com muito cuidado, o que nos dá alguma confiança de que não estamos vendo transmissão entre humanos.”

A abordagem da equipe do Texas foi realmente emocionante, disse Devabhaktuni Srikrishna, CEO e fundador da PatientKnowHow.com, observando que ela exibiu “prova de princípio” para empregar esse tipo de protocolo de testes metagenômicos para águas residuais e ar.

Ele disse que agências governamentais, empresas privadas e académicos têm procurado uma forma fiável de testar milhares de organismos microscópicos – tais como agentes patogénicos – de forma rápida, fiável e a baixo custo.

“Eles mostraram que isso pode ser feito”, disse ele.

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