O poder é invisível, mas os seus efeitos podem ser vistos em todo o lado – especialmente nos registos de saúde dos militares em serviço activo.

Ao examinar os detalhes de 1,5 milhões de atendimentos de emergência em hospitais militares dos EUA em todo o país, os investigadores descobriram que os médicos investiram significativamente mais recursos em pacientes que os superavam do que em pacientes de categoria igual ou inferior. O esforço clínico adicional dedicado aos pacientes poderosos ocorreu às custas dos pacientes mais jovens, que recebiam cuidados piores e tinham maior probabilidade de ficarem gravemente doentes.

A patente militar não foi a única forma de poder que se traduziu em tratamento injusto. Os investigadores documentaram que os pacientes se saíam melhor quando partilhavam a mesma raça ou género do seu médico, um padrão que tendia a favorecer os homens brancos e fazia com que os pacientes negros, em particular, fossem enganados pelos seus médicos.

Os resultados foram publicados quinta-feira na revista Science.

As descobertas têm implicações muito além do domínio militar, disse Manasvini Singheconomista de saúde e comportamento da Carnegie Mellon University que conduziu a pesquisa com Stephen D. Schwabeconomista de saúde organizacional da Universidade do Texas em San Antonio.

Por exemplo, eles podem ajudar a explicar por que os estudantes negros fazer melhor na escola quando são ensinados por professores negros, e por que os réus negros obter um tratamento mais imparcial de juízes negros.

“Acreditamos que nossos resultados atendem a muitos ambientes”, disse Singh.

As disparidades provocadas pelos desequilíbrios de poder são fáceis de detectar, mas difíceis de estudar em cenários do mundo real.

“É difícil medir o poder”, disse Singh. “É abstrato, é complicado.”

É aí que entram os registros de saúde militar.

O Sistema de Saúde Militar opera 51 hospitais em todo o país. Os médicos que os atendem são funcionários da ativa, assim como muitos dos pacientes que tratam. A comparação de suas posições deu a Singh e Schwab uma maneira prática de avaliar a diferença de poder entre os médicos e as pessoas sob seus cuidados.

Os pesquisadores restringiram sua análise aos pacientes que procuraram tratamento em pronto-socorros, onde os pacientes são encaminhados aleatoriamente aos médicos. Essa aleatoriedade tornou mais fácil medir como o poder influenciou o tratamento que os pacientes receberam.

Para isolar ainda mais os efeitos do poder, os pesquisadores fizeram comparações entre pacientes da mesma categoria. Se por acaso superassem o médico, eram considerados pacientes de “alto poder”. Caso contrário, eram classificados como pacientes de “baixo poder”.

Os prontuários mostraram que os médicos colocaram 3,6% Mais esforço em tratar pacientes de alto poder do que aqueles de baixo poder. Eles também utilizaram significativamente mais recursos, como testes clínicos, exames e procedimentos, de acordo com o estudo.

Esses recursos extras traduziram-se em melhores cuidados: os pacientes de alto poder tinham 15% menos probabilidade de ficarem doentes o suficiente para serem internados no hospital nos 30 dias seguintes.

Para ver se conseguiam replicar os seus resultados, Singh e Schwab restringiram o seu foco aos médicos que trataram pacientes no período de um ano antes ou depois de os pacientes serem promovidos a um posto superior. Os pesquisadores descobriram que os médicos dedicaram 1% mais esforço aos pacientes após a promoção, bem como mais recursos médicos. Essas diferenças podem ter sido pequenas, mas foram estatisticamente significativas, disse Schwab.

Em seguida, a dupla considerou o que aconteceu com os pacientes com baixo poder enquanto os pacientes com alto poder recebiam atenção extra. Uma hipótese era que solicitar exames adicionais para um paciente poderia levar os médicos a solicitar os mesmos exames para todas as pessoas que trataram naquele dia. Também era possível que as decisões tomadas pelos médicos em relação aos seus pacientes de alto poder não tivessem influência nos outros pacientes.

Nenhum dos dois acabou sendo o caso. Em vez disso, o esforço adicional gasto em pacientes de alto poder foi desviado dos pacientes de baixo poder, que obtiveram 1,9% menos esforço de seus médicos. Além disso, o risco de precisar retornar ao pronto-socorro ou ser internado no hospital nos 30 dias seguintes aumentou 3,4%, descobriram os pesquisadores.

“Os poderosos ‘roubam’ involuntariamente recursos de indivíduos menos poderosos”, escreveram Schwab e Singh.

Fora das forças armadas, médicos e pacientes não podem usar a posição oficial para medir o seu poder em relação uns aos outros, mas enfrentam os efeitos da raça e do género. Isso levou os pesquisadores a investigar se os médicos do estudo tratavam os pacientes de maneira diferente se compartilhassem esses atributos.

Os médicos brancos dedicaram mais esforços aos pacientes brancos do que aos pacientes negros em geral, descobriram os pesquisadores. A diferença era a mesma, independentemente de o médico ter uma classificação superior ou inferior à do paciente.

No entanto, os médicos brancos aumentaram na mesma proporção seus esforços para pacientes de alto poder, independentemente da raça. Como resultado, os médicos brancos trataram os pacientes negros com alto poder da mesma forma, em média, que os pacientes brancos com baixo poder.

A história foi diferente para os médicos negros. Quando superavam seus pacientes, dedicavam essencialmente a mesma quantidade de esforço a todos. Mas nas raras ocasiões em que encontraram um paciente negro de classificação mais elevada, a quantidade pela qual aumentaram os seus esforços foi mais de 17 vezes maior do que quando trataram um paciente branco de classificação mais elevada.

Não está claro o que foi responsável por esse “esforço extraordinário”, escreveram os pesquisadores. Eles especularam que, uma vez que os militares negros estavam sub-representados entre o grupo de pacientes de alto poder, os médicos negros estavam particularmente sintonizados com o seu estatuto.

Os efeitos do género foram mais difíceis de determinar, uma vez que a biologia determina que homens e mulheres necessitam de diferentes tipos de cuidados.

Tanto os médicos quanto as mulheres investiram mais esforço em pacientes do sexo feminino que os superavam. Mas os médicos do sexo masculino melhoraram o seu atendimento a pacientes de alto poder de ambos os sexos, numa extensão muito maior do que as médicas. E, ao contrário das médicas, os médicos dedicaram mais esforços às pacientes do sexo feminino em todos os aspectos.

Finalmente, os investigadores questionaram-se se os médicos davam tratamento preferencial a pacientes de alto poder devido ao seu estatuto elevado ou porque esses pacientes tinham autoridade para criar problemas se estivessem insatisfeitos com os seus cuidados. Para fazer inferências sobre isto, compararam o tratamento dos reformados (que mantiveram o seu estatuto mas tinham abdicado da sua autoridade) com o tratamento dos pacientes em serviço activo (que ainda tinham ambos).

Schwab e Singh descobriram que pacientes de alto poder continuaram a exigir esforço extra dos médicos até cinco anos depois de se aposentarem, sugerindo que o status era um fator importante.

“Acho muito, muito legal que mesmo depois da aposentadoria você ainda tenha esses efeitos”, disse Joe C. Magee, professor de gestão e organização na Stern School of Business da NYU que estuda o papel da hierarquia. Ele vê isso como um forte sinal de que o status esteve sempre guiando as decisões dos médicos.

“O que essas pessoas conseguem mostrar é que isso tem consequências reais para a saúde”, disse Magee.

Eric Anicichprofessor de gestão e organização na USC Marshall School of Business, classificou o estudo como “impressionante” e as descobertas como “importantes”.

Embora um aumento de 3,5% ou uma diminuição de 1,9% no esforço médico possa parecer pequeno, o seu impacto cumulativo é significativo, especialmente quando se trata de algo tão importante como os cuidados de saúde, disse ele.

As desigualdades documentadas no estudo não são exclusivas dos médicos ou das forças armadas, disseram Schwab e Singh. O modelo matemático que desenvolveram para descrever o comportamento nas salas de emergência militares também ajuda a explicar por que razão as pessoas, em todos os tipos de situações, dão tratamento preferencial a pessoas que se parecem com elas: pode ajudar a minimizar os efeitos das disparidades sociais.

Em um comentário que acompanha o estudo, Laura Nimon do Centro de Bolsas de Educação em Saúde da Universidade da Colúmbia Britânica escreveu que “a natureza efêmera e inobservável do poder tornou profundamente difícil estudá-lo”. Mas ela disse que vale a pena o esforço para garantir que os médicos exerçam o seu poder de forma mais justa.

As disparidades relatadas por Schwab e Singh são “de séria preocupação para a sociedade em geral”, escreveu ela.

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