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Classificações de poder da WNBA: a estreia de Brittney Griner em 2024 impulsiona Phoenix Mercury

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A WNBA estava cheia de jogos imperdíveis na semana passada, desde os confrontos de novatos em Washington, que exigiu uma mudança para a Capital One Arena, até uma prorrogação dupla em Dallas, em Nova York, derrotando o invicto Connecticut e ganhando a candidatura à Conferência Leste no Como resultado, final da Copa do Comissário.

Mas nada chamou mais minha atenção como o confronto entre Phoenix e Minnesota, e não por causa do final dramático – falaremos disso mais tarde – mas por causa da estreia de Brittney Griner em 2024. Griner jogou na última temporada, mas não estava física ou emocionalmente em seu auge após sua detenção na Rússia por 10 meses. Uma entressafra completa para recuperar a forma física e se preparar mentalmente para os rigores do basquete profissional deixou Griner entusiasmada com o próximo capítulo de sua carreira.

Então Griner machucou o pé no dia da mídia, entre todos os dias, atrasando sua estreia em 2024 por 10 jogos e jogando água fria no que havia sido uma entressafra que alterou a franquia do Mercury. Phoenix se manteve tão bem quanto seria de esperar na ausência de Griner, considerando que seus outros dois centros (Natasha Mack e Liz Dixon) jogaram 95 minutos combinados no início da temporada. Ainda assim, a primeira jogada de Griner, uma post-up que criou um time duplo e resultou em um escanteio 3 aberto, foi um claro lembrete do que o Mercury e os fãs da WNBA como um todo estavam perdendo.

Phoenix está 2 a 0 desde o retorno de Griner, embora a poucos centímetros de ter perdido os dois jogos, e há uma alegria palpável que está faltando. Basta olhar para a vertical de Diana Taurasi enquanto ela bate no peito de Griner após amarrar o balde no regulamento.

O Mercury saltou para o sexto lugar no ranking desta semana, uma posição atrás dos atuais campeões, que caíram pela segunda vez consecutiva. Nova York é o mais novo time no topo. Embora o Liberty tenha perdido para os times do segundo e terceiro colocados, a seqüência de sete vitórias consecutivas foi impressionante.


Três atuações marcantes

Kahleah Copper chama o jogo

O início do Copper em Phoenix não poderia ter sido mais tranquilo. Apesar de ser o inimigo público número 1 depois de derrotar o Mercury nas finais da WNBA de 2021, Copper imediatamente se transformou em uma das favoritas dos fãs com sua jogada digna de ser All-WNBA no Valley, especialmente em tempos cruciais. Ela lidera a liga em pontos de embreagem, auxiliada pelo fato de o Phoenix já ter disputado sete jogos de embreagem, que são definidos como jogos dentro de cinco pontos nos cinco minutos finais.

Mas não é apenas volume: o cobre tem sido perfeito em situações difíceis, fazendo metade de seus 2s e 3s na reta final. Em seu primeiro jogo em casa, ela fez 10 pontos, 2 rebotes e uma assistência ao liderar o Mercury na recuperação de seis derrotas contra o Atlanta. Todos os seus pontos vieram do ataque à cesta, já que ela marcou direto na borda ou em lances livres. Recentemente, enquanto as defesas tentavam bloquear a pintura, Copper fez as equipes pagarem com seu arremesso. Ela acertou duas cestas de 3 pontos no final do regulamento contra o Dallas durante o rali do Phoenix e acertou a adaga faltando menos de um minuto para o fim da segunda prorrogação.

O momento culminante de sua temporada veio na sexta-feira contra o Minnesota, com Copper marcando 8 pontos nos 39 segundos finais para dar ao Mercury uma vitória improvável. Primeiro, ela marcou uma bandeja para chegar a dois. Depois que o Lynx respondeu, Copper deu um passo atrás de 3 pontos para reduzir o déficit para um. Um lance livre de Minnesota depois, e Copper teve a oportunidade de buscar a vitória. Ela saiu da tela de Griner no canto e drenou o triplo faltando 0,7 para o fim do relógio. O técnico Nate Tibbetts havia originalmente elaborado a jogada para Taurasi, mas na indicação mais clara de que o Phoenix se tornou o time do Copper, Taurasi cedeu para o recém-chegado.

Também foi revelado naquela noite que Copper havia sido selecionado para a equipe olímpica de 2024. Performances como essa tornam fácil perceber porquê.

Janela de Skylar Diggins-Smith

Depois de ficar de fora na temporada passada após o nascimento de seu segundo filho, Diggins-Smith disse que levaria de cinco a sete jogos para entrar no ritmo de seu novo time. Fiel à sua previsão, o Storm obteve cinco vitórias consecutivas após o início de 2-3, e o jogo de Diggins-Smith melhorou dramaticamente no processo.

Sua porcentagem de arremessos de campo saltou de 30,3 por cento desde o início para 50 e sua porcentagem de 3 pontos subiu de 6,7 para 42,9. Sem surpresa, seus pontos também aumentaram de 12 para 18,6 por jogo durante esse período, e suas assistências de 5,6 para 6,4. Como seu companheiro de equipe Jewell Loyd apontou quando Seattle venceu Las Vegas, a habilidade de Diggins-Smith de acertar seu salto desbloqueou todo o resto, permitindo que ela marcasse em todos os três níveis e mantivesse as defesas desequilibradas. Essa vitória sobre os Ases foi o complemento total do conjunto de habilidades de Diggins-Smith, já que ela fez duas cestas de 3 pontos, mas também chegou à linha de lance livre nove vezes e somou 7 assistências.

Considerando quanto tempo se passou desde que Diggins-Smith completou uma temporada (ela perdeu o final de 2022 e ficou de fora durante toda a temporada passada), é fácil esquecer o quão dominante ela era antes disso. Diggins-Smith foi um guarda All-Star e titular do time WNBA em 2021 e 2022, além de jogar pela equipe dos EUA nas Olimpíadas de Tóquio. Com Chelsea Gray ainda indisponível devido a uma lesão persistente no pé, Diggins-Smith pode ser o melhor armador puro atualmente competindo na WNBA.

2 pontos de Sabrina Ionescu

Ionescu estabeleceu um recorde da WNBA com 128 arremessos de 3 pontos na temporada passada, já que a atiradora acertou 44,8 por cento de suas tentativas de longa distância, sem mencionar os 37 pontos que marcou durante a disputa de 3 pontos do All-Star. A expectativa era que ela continuasse a chover fogo de longa distância em sua quinta temporada profissional.

Em vez disso, o passe longo não tem sido tão consistente para Ionescu, que arremessa 33 por cento em 3s. Mesmo assim, Ionescu tem a maior média de pontos em sua carreira na WNBA por causa de suas melhorias dentro do arco. A guarda do Liberty reconheceu que teria que diversificar seu perfil de arremesso e também ficar mais forte nas finalizações de 2 pontos, tornando esse seu foco fora de temporada. Até agora, em 2024, Ionescu tem tanta probabilidade de subir da faixa de 3 pontos quanto de dirigir até a cesta. Quando os defensores se aproximam dela, ela pode passar e colocar o resto da defesa em rotação.

Nova York empatou por 64-64 contra Connecticut faltando 6h30 para o final do sábado, e Ionescu terminou com 8 pontos em cestas de 2 pontos, quase igualando a pontuação total do Sun. Contra a melhor defesa da liga, ela chegou até a borda em diversas ocasiões.

Ionescu também fez do floater – que o técnico Sandy Brondello chamou de “dinheiro” – uma jogada obrigatória. Foi apropriado no domingo, quando ela basicamente fechou os Mystics com um carro flutuante. Enquanto Karlie Samuelson a jogava como saltadora, Ionescu usou uma tela para entrar no arco e selar o jogo com Samuelson em seu encalço. Assim como Copper, Ionescu comemorou seu convite para as Olimpíadas em grande estilo.


Estreante da semana

Aaliyah Edwards, Washington Mystics

Os Mystics perderam 12 partidas consecutivas, o quarto pior começo na história da WNBA, atrás de 2008 Dream (0-17), 2017 Stars (0-14) e 2002 Shock (0-13), de acordo com Across the Timeline. Se Washington não estiver a ganhar, poderá muito bem estar a desenvolver-se; assim, a introdução de Edwards como titular nos últimos quatro jogos. Durante esse período, a novata teve média de 14 pontos e 10 rebotes ao acertar 22 de 37, um aumento significativo na eficiência depois de acertar 42 por cento de seus arremessos em maio.

Todo o jogo de Edwards também está em exibição. Mesmo tendo jogado a maior parte de sua temporada sênior como a única grande da UConn, Edwards está acostumada a dividir a quadra com outro jogador de ataque, e os passes de grande para grande começaram a aparecer. Na semana passada, ela encontrou Stefanie Dolson em passes altos e baixos, drive e pratos, e facilitando do topo da chave. Edwards está bastante avançado defensivamente para um novato e já parece em casa defendendo o pick-and-roll. Se ela estiver defendendo o screener, ela poderá conter a ação dois e dois e também saberá quando vir e ajudar se não estiver diretamente envolvida na peça. Edwards bloqueou seus colegas novatos Angel Reese e Kamilla Cardoso quando Washington jogou contra Chicago, demonstrando a versatilidade de sua proteção de aro.

Edwards é agora o terceiro entre os novatos em pontos por jogo e o segundo em rebotes e bloqueios.


Jogo para circular

Tempestade em Seattle no Dallas Wings, 22h (ET) quarta-feira

Na verdade, estes poderiam ter sido vários jogos da Conferência Oeste esta semana, já que a corrida da Commissioner’s Cup está chegando ao fim. Cinco times ainda estão vivos pela vaga da conferência no jogo do campeonato, com apenas o Dallas eliminado. Minnesota, Phoenix e Seattle têm uma derrota cada, e o Lynx tem o melhor diferencial de pontos. Porém, o último jogo é contra o Las Vegas, que venceu o Minnesota por 14 no primeiro encontro. O Storm pode ajudar no seu diferencial com dois jogos restantes contra o Sparks e os Wings, já que ambos os times estão abaixo de 0,500.

No entanto, Dallas tem sido competitivo em todas as derrotas nesta temporada, e jogar spoiler para Seattle seria o exemplo perfeito da paridade que definiu este calendário da WNBA. Arike Ogunbowale sempre traz isso contra o ex-aluno da Notre Dame, Jewell Loyd, e as apostas serão altas quando eles se encontrarem novamente.

(Foto de Brittney Griner: Christian Petersen / Getty Images)



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