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Esses programas Big Ten dependem de visitantes. Então, o que os treinadores pensam do futuro incerto?

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Quando Bret Bielema encerrou sua carreira no ensino médio em Prophetstown, Illinois, nenhum dos quatro programas Big Ten localizados em um raio de 180 milhas da fazenda de sua família no oeste de Illinois deu-lhe mais do que uma olhada superficial.

Ignorado, mas implacável, Bielema apareceu em Iowa com seu irmão mais velho, Bart, cujo corpo largo convenceu o técnico dos Hawkeyes, Hayden Fry, de que Bret tinha potencial de crescimento em seu corpo pré-universitário de 190 libras. Fry convidou Bielema como substituto em 1988, e ele não apenas ganhou uma bolsa de estudos, mas também se tornou guarda-nariz titular e capitão do time.

Bielema, agora técnico do Illinois, tem uma queda por jogadores não bolsistas, mas isso se baseia na praticidade. Para programas de desenvolvimento que têm menos de 10 candidatos de quatro estrelas, não há muita diferença atlética entre recrutas de três estrelas de baixo nível e muitos assistentes. Mas o acordo Câmara v. NCAA exige o fim dos limites de bolsas de estudo e, em vez disso, instala limites de escalação para cada esporte. Para o futebol, isso provavelmente significa um limite máximo e um número menor de jogadores do que o subsídio vago atualmente em vigor.

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“Você odeia eliminar oportunidades”, disse Bielema. “Eu literalmente fui para a Universidade de Iowa por causa do programa walk-on. Eu sou de Illinois. Minha melhor oportunidade foram algumas escolas da Divisão II, DIII. Mas Iowa tinha uma tradição e foi por isso que escolhi ir para lá.

“Por causa dessa influência, quando fui para o estado do Kansas, quando fui para Wisconsin, sempre olhei para esse número (de visitantes), e então, quando vim para Illinois, aumentamos nossa escalação. Acredito que no meu primeiro ano eram 110. E agora crescemos para 120.”

Embora o futuro dos walk-ons não pareça claro, nada está oficialmente decidido, disse o diretor atlético de Illinois, Josh Whitman.

“Acho que é prematuro comentar sobre qualquer coisa específica sobre os limites de escalação ou quais serão as implicações dessas decisões para qualquer esporte em particular neste momento”, disse Whitman, presidente do Conselho da Divisão I da NCAA.

Os programas atualmente desembolsam 85 bolsas de estudo para futebol, com a maioria das escalações de conferências poderosas variando entre 110 e 125 jogadores. Programas de desenvolvimento no Meio-Oeste, como Wisconsin, Iowa, Nebraska e Illinois, prosperam e sobrevivem com recrutas de nível inferior e com aqueles que não recebem uma bolsa de estudos imediata. Os walk-ons são sinônimos da tradição do futebol de Nebraska, enquanto Wisconsin e Iowa regularmente transformam jogadores não bolsistas em titulares plurianuais e escolhas do Draft da NFL.

Bielema foi fundamental na produção de algumas das melhores coleções dos últimos anais da Big Ten. Depois que sua carreira de jogador terminou, Bielema se tornou treinador de linebackers de Iowa e teve Dallas Clark em seu grupo. Mais tarde, Clark mudou para o tight end e se tornou um All-American de consenso e uma escolha de primeiro turno no draft.


Dallas Clark foi selecionado em 24º lugar no Draft da NFL de 2003 pelo Indianapolis Colts. (Joseph Cress/Iowa City Press-Citizen/USA Today)

Em 2004 – o primeiro ano de Bielema como coordenador defensivo de Wisconsin – o safety Jim Leonhard finalmente ganhou uma bolsa de estudos após seleções consecutivas do All-Big Ten do primeiro time. Leonhard conquistou sua terceira honra consecutiva na liga naquele outono, e suas 21 interceptações são as mais empatadas na história de Wisconsin.

Como técnico principal de Wisconsin de 2006 a 2012, Bielema trouxe alguns dos melhores jogadores do futebol universitário nas últimas duas décadas. Um dia antes da partida do linebacker Joe Schobert como substituto em Dakota do Norte, Bielema atendeu ao convite. Schobert foi nomeado All-American do time principal em 2015. Jared Abbrederis não ganhou uma bolsa de estudos imediatamente, mas se tornou duas vezes wide receiver do Big Ten do time principal. O maior golpe de todos foi o ex-tight end do Central Michigan, JJ Watt, que inicialmente seguiu em frente, passou para a ponta defensiva e se tornou um jogador da NFL durante toda a década.

“Eu diria que há três coisas que geralmente têm em comum”, disse Bielema. “Eles geralmente são subrecrutados, subdesenvolvidos ou subdimensionados, e essas três coisas podem mudar da noite para o dia. A pessoa agora está em condições de se desenvolver. Pessoas subdimensionadas crescem, certos caras crescem 5, 7, 10 centímetros na faculdade e você fica tipo, ‘Santo Jesus, acabei de entregar algo diferente.’ Então o subrecrutamento é apenas uma escolha das pessoas que os recrutaram.”


JJ Watt foi um recruta de duas estrelas recém-saído do ensino médio, mas acabou se tornando uma escolha de primeira rodada do Draft da NFL. (Darren Yamashita/EUA Hoje)

Iowa também prospera com artistas não bolsistas. Sem contar os especialistas, os Hawkeyes poderiam contratar três jogadores neste outono, que iniciaram suas carreiras como substitutos. Todos os anos, desde 2016, os Hawkeyes iniciam uma segurança que se inscreveu sem bolsa de estudos. O ex-jogador Joe Evans, que agora joga no Baltimore Ravens, terminou sua carreira com 28 sacks.

“Isso tem muito a ver com os treinadores e com o programa de desenvolvimento que temos aqui”, disse Evans, um edge rusher. “Você olha para mim e olha para o Bret (Bielema), certo? Eu terminei o ensino médio, eu tinha, talvez, uns 95 dólares e então, em dois anos, consegui entrar em campo com 240 e estava correndo mais rápido, pulando mais alto do que nunca e 10 vezes mais forte. ”

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Os walk-ons agora têm mais benefícios, o que lhes permite maiores oportunidades. Antes da desregulamentação da NCAA em 2014, os visitantes não eram autorizados a fazer refeições na mesa de treinamento com jogadores bolsistas, exceto em dias de jogo. A alimentação tornou-se então uma área de investimento em Iowa. Entre os programas de futebol americano Big Ten, apenas Ohio State, Michigan e Rutgers gastaram mais em alimentação do que Iowa no ano fiscal de 2023, de acordo com números obtidos por O Atlético através de solicitações de registros abertos.

Além disso, Iowa compete agressivamente por passeios contra programas FCS que oferecem passeios completos.

“O que tentamos dizer aos visitantes é que se você vier aqui, terá todas as oportunidades”, disse o diretor de recrutamento de Iowa, Tyler Barnes. “Não é que o bolsista tenha que jogar; basta olhar para nossa lista em um determinado ano. Sempre há quatro a cinco caras que estão bolsistas agora que estamos começando ou que estão desempenhando papéis importantes. Acho que é apenas a nossa mentalidade de como recrutamos esses caras e como fazemos isso.”

Não está determinado como a mudança de um limite de bolsa de estudos para limites de escalação impactaria programas como Iowa, Illinois ou Wisconsin. Mas as escolas estão preparadas para mudanças. O técnico assistente de Iowa, Seth Wallace, trabalhou anteriormente na Divisão II no estado de Valdosta (Geórgia), onde o programa poderia fornecer viagens integrais a alguns jogadores e bolsas parciais para outros. Ele prevê que esse tipo de sistema chegará à Divisão I.

“Eventualmente, a aparência disso será que você receberá uma quantia X de dólares para executar seu programa e distribuí-lo como quiser”, disse Wallace. “É engraçado como foram necessários todos esses anos para voltar ao que estava funcionando na Divisão II e no nível FCS, onde eles pegaram esse dinheiro e o usaram apenas como teto salarial.

“Nós, como treinadores, acho que estamos bem com isso porque, em alguns casos, há necessidade de alterar esse valor em dólares entre os semestres.”

(Foto superior de Bret Bielema: Ron Johnson / USA Today)

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